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Dangerous books / Libros peligrosos

gothic literature Jan 20, 2021


Books, books, books. They come in all shapes and sizes, just like people. And just as happens with people, some we love, some we hate, but none of them leaves us indifferent. And just like relationships with people, books always leave an imprint on us. Dictionaries, biographies and school books are all part of our day to day. However, there’s more than meets the eye when it comes down to this source of “obligatory information” part of our lives from a very young age. I’m talking about the hidden power that some books can have in a specific historical time and how they have changed the course of writer’s lives, but also of those who fell under their spells for one reason or another.

One of the first ever registered books was the Epic of Gilgamesh, written between 2500 and 1500 B.C. by an anonymous writer, it is a direct example of first oral traditions immortalised with the intention of giving explanations to the origin of the creation of the world, human relationships, death and God’s wrath, among other themes. It is also known as the ancient Mesopotamian Odyssey ( Although Gilgamesh is originally a tyrant and a rapist, his hero’s journey sanctifies him towards the end and sets an example of what it means to be human after all.

In spite of what you may think, I’m not going to talk about Gilgamesh’s outrageous behaviour against women or even the story in itself. Although, some of these first books were used to preach and guide its readers, hence the world “Bibles” some also became dangerous when used as tools of manipulation. And this is what I want to talk to you about today: books that, to my understanding, changed the course of history and therefore people’s lives in dangerous ways and more directly than the original written epic. In order to do so, I’m going to concentrate on five books or group of books, that I have put in chronological order, that when interpreted they challenged people and influenced their behaviours against others.

The first example of a dangerous book I want to talk about is Daemonology (1591), written by King James I of England and VI of Scotland. This is a detailed research in which among other aspects he talks about how to recognise a witch. Although he did this with the intention of bringing justice to those who were believed to have been cursed by evil forces, what he really did was to send many innocent people to their death. To have more information about the extent of his obsession you can read my article The Witch Hunt, where you can read about the impact of this book on what it is known as The Lancashire Witch trials.

A second example of dangerous book/books are Grimoires or books of spells. Also mainly known from medieval times, these books contain spells, conjurations, natural secrets and ancient wisdom. If you belong to my generation or slightly younger you would remember Charmed (1998) and their Book Of Shadows. What intrigues me the most about them is that you can find them in many cultures, as Owen Davies, Professor of Social History at the University of Hertfordshire, points out. Their origins can be traced back to “the dawn of writing and their subsequent history is entwined with that of the religions of Judaism, Christianity and Islam, the development of science, the cultural influence of print, and the social impact of European colonialism." If you want to know more you can read the full article in The Guardian and why not, maybe purchase his book Grimoires: A History of Magic Books (2010). It certainly is in my TBR (to be read) list.

The third book I want to talk about is The Castle of Otranto (1764) by Horace Walpole, considered to be the first Gothic book ever written (although we should really discuss this). This book, together with the ones that followed, were actually considered dangerous because they were believed to corrupt and poison young women’s minds. They were in fact considered “horrible romances” because they made women fantasise about romance in an unrealistic way. They created not only certain romantic expectations, but they could also empower them to pursue other alternatives to their corseted fates. Another great writing representative of this “dangerous Gothic” was Ann Radcliffe. Although we are mainly talking about high class women initially, Gothic literature would develop in many forms over time reaching the working class in the form of Penny Dreadfuls in the 19th century.

The fourth book considered dangerous in its time is The Picture of Dorian Gray (1890) by Oscar Wilde. This book didn’t just expose the dark vices of an idealised Victorian London society, but it also exposed the writer’s sexual orientation. Even though it’s a wonderful book that concentrates on the aesthetics of the time, it has these Gothic realms where Dorian makes some kind of Faustinian pact with his own painting and gains some type of supernatural immortality, becoming an outcast in his own world. 

The final book I want to talk about is closer to us in time and from a living author. I’m talking about Satanic Verses (1988) by Salman Rushdie which caused a great stir among the Muslim community to the point of putting his own life at stake. Due to all the problems that the publication of this book brought Salman and his family, he ended up apologising in public for this book. Inspired in part by the life of Muhammed, this book was banned in India but rewarded in the United Kingdom, becoming a 1988 Booker Prize finalist and won the 1988 Whitbread Award for novel of the year.

As you see I have selected some clear representatives of the Gothic aesthetics and genre, others are not necessarily considered Gothic but have many Gothic elements. When thinking about the power of all these books I can’t but think about the film adaptation of Umberto Eco’s The Name of the Rose, when at the very end of the film, Sean Connery asks the reason to burn all the books and the blind monk says what for me is the best phrase of the film: “By no fear of the devil there’s no need for God” and God/Gods, my friends, have always been present in the cultures of the world. But this is a story for another day.

Finally I would like to finish this entry asking what is or are, for you, the most dangerous books in the world and why? How many of those have you read? Send me an email or let me know through my social media or replying to this entry.

Also remember that if one of your New Year’s resolutions is to improve your level of English or Spanish I can now help you take the first steps with my free guide “Work on your Critical Thinking and your Language through the Gothic”. This guide has two versions, one in English and one in Spanish, so no need to worry about your level of English to be able to understand it! And if you still aren’t sure what Gothic Literature is, you can also download my other free (bilingual) guide “Brief introduction to Gothic Literature from its origins to our days”.

I want to encourage you to become part of my private group “Gothicise Me” on Facebook, where every week I ask a question proposing a topic, we work on an idiom connected to the topic of the week, I give you the song of the week and I keep you updated with any news and events.

And finally, If you like what I do, then you should also visit my Ko-fi page where you will soon start seeing worksheets and exercises and of course where you can help me take the project to the next level. Every little bit helps to keep producing material you can benefit from.



Libros, libros, libros. Vienen en todas las formas y tamaños, al igual que las personas. Y tal como ocurre con las personas, a unas las amamos, a otras las odiamos, pero ninguna nos deja indiferentes. Y al igual que las relaciones con las personas, todos los libros nos dejan huella. Diccionarios, biografías, libros escolares son parte de nuestro día a día. Sin embargo, hay mucho más de lo que parece inicialmente cuando se trata de esta fuente de “información obligatoria” que forma parte de nuestras vidas desde una edad muy temprana. Me refiero al poder oculto que pueden tener algunos libros en una época histórica concreta y cómo han cambiado el curso de la vida de los escritores, pero también de aquellos que cayeron bajo sus hechizos por una razón u otra.

Uno de los primeros libros registrados fue la Epopeya de Gilgamesh, escrito entre el 2500 y el 1500 a.C. por un escritor anónimo, es un ejemplo directo de las primeras tradiciones orales inmortalizadas con la intención de dar explicaciones sobre el origen de la creación del mundo, las relaciones humanas, la muerte y la ira de Dios, entre otros temas. También se la conoce como la antigua Odisea de Mesopotamia ( Aunque Gilgamesh es originalmente un tirano y un violador, su viaje del héroe le santifica hacia el final y es un ejemplo de lo que significa ser humano después de todo.

A pesar de lo que puedas pensar, no voy a hablar sobre el comportamiento indignante de Gilgamesh contra las mujeres o incluso sobre la historia en sí. Aunque, algunos de estos primeros libros se usaron para predicar y guiar a sus lectores, de ahí las “Biblias” del mundo, algunas también se volvieron peligrosas cuando se usaron como herramientas de manipulación. Y de esto es de lo que quiero hablaros hoy: de libros que, a mi entender, cambiaron el curso de la historia y por lo tanto la vida de las personas de manera peligrosa y más directamente que la epopeya escrita original. Para ello, me voy a centrar en cinco libros o grupo de libros, que he puesto en orden cronológico, que cuando fueron interpretados desafiaron a las personas e influyeron en sus comportamientos contra los demás.

El primer ejemplo de un libro peligroso del que quiero hablar es Daemonology (1591), escrito por el rey James I de Inglaterra y VI de Escocia. Se trata de una investigación detallada en la que, entre otros aspectos, habla de cómo reconocer a una bruja. Aunque hizo esto con la intención de hacer justicia a quienes se creía que habían sido maldecidos por las fuerzas del mal, lo que realmente hizo fue enviar a muchas personas inocentes a su muerte. Para tener más información sobre el alcance de su obsesión puedes leer mi artículo La caza de brujas, donde puedes leer sobre el impacto de este libro en lo que se conoce como los juicios de las brujas de Lancashire.

Un segundo ejemplo de libro/ libros peligrosos son los grimorios o libros de hechizos. También conocidos principalmente desde la época medieval, estos libros contienen hechizos, conjuros, secretos naturales y sabiduría antigua. Si perteneces a mi generación o eres un poco más joven, recordarás Charmed (1998) y su Libro de las sombras. Lo que más me intriga de ellos es que se pueden encontrar en muchas culturas, como señala Owen Davies, profesor de Historia Social en la Universidad de Hertfordshire. Sus orígenes se remontan a "los albores de la escritura y su historia posterior está entrelazada con la de las religiones del judaísmo, el cristianismo y el islam, el desarrollo de la ciencia, la influencia cultural de la imprenta y el impacto social del colonialismo europeo". Si quieres saber más puedes leer el artículo completo en The Guardian y por qué no, tal vez puedas comprar su libro Grimoires: A History of Magic Books (2010). Ciertamente está en mi lista de libros para leer.

El tercer libro del que quiero hablar es El castillo de Otranto (1764) de Horace Walpole, considerado el primer libro gótico jamás escrito (aunque realmente esto deberíamos discutirlo). Este libro, junto con los que le siguieron, en realidad se consideró peligroso porque se creía que corrompía y envenenaba las mentes de las mujeres jóvenes. De hecho, a este tipo de lecturas se las consideraba "romances horribles" porque hacían que las mujeres fantaseasen con el romance de una manera poco realista. No solo creaban ciertas expectativas románticas, sino que también podrían empoderarlas para buscar otras alternativas a sus destinos encorsetados. Otro gran representante de la escritura de este "gótico peligroso" fue Ann Radcliffe. Aunque inicialmente estamos hablando principalmente de mujeres de clase alta, la literatura gótica se desarrollaría en muchas formas con el tiempo y llegaría a la clase trabajadora en forma de Penny Dreadfuls en el siglo XIX.

El cuarto libro considerado peligroso en su época es El retrato de Dorian Gray (1890) de Oscar Wilde. Este libro no solo expuso los oscuros vicios de una sociedad londinense victoriana idealizada, sino que también expuso la orientación sexual del escritor. Si bien es un libro maravilloso que se concentra en la estética de la época, tiene estos reinos góticos donde Dorian hace una especie de pacto faustiniano con su propia pintura y gana algún tipo de inmortalidad sobrenatural, convirtiéndose en un marginado en su propio mundo.

El último libro del que quiero hablar está más cerca de nosotros en el tiempo y es de un autor aún vivo. Me refiero a Los versos satánicos (1988) de Salman Rushdie que causó un gran revuelo entre la comunidad musulmana hasta el punto de poner en juego su propia vida. Debido a todos los problemas que trajo la publicación de este libro a Salman y su familia, terminó pidiendo disculpas en público por este libro. Inspirado en parte por la vida de Mahoma, este libro fue prohibido en la India pero premiado en el Reino Unido, convirtiéndose en finalista del Premio Booker en 1988 y ganó el Premio Whitbread en 1988 a la novela del año.

Como veis he seleccionado algunos representantes claros de la estética y el género gótico, otros no necesariamente se consideran góticos pero tienen muchos elementos góticos. Al pensar en el poder de todos estos libros, no puedo dejar de pensar en la adaptación cinematográfica de El nombre de la rosa de Umberto Eco, cuando al final de la película, Sean Connery pregunta la razón para quemar todos los libros y el monje ciego dice lo que para mí es la mejor frase de la película: “Sin temor al diablo no hay necesidad de Dios” y Dios / Dioses, mis amigos, siempre han estado presentes en las culturas del mundo. Pero esta es una historia para otro día.

Finalmente me gustaría terminar esta entrada preguntando cuáles es o son, para ti, los libros más peligrosos del mundo y por qué, ¿Cuántos de esos libros has leído? Envíame un correo electrónico o házmelo saber a través de mis redes sociales o respondiendo a esta entrada.

Recuerda también que si uno de tus propósitos de Año Nuevo es mejorar tu nivel de inglés o español, ahora puedo ayudarte a dar los primeros pasos con mi guía gratuita "Trabaja tu pensamiento crítico y tu lenguaje a través del gótico". Esta guía tiene dos versiones, una en inglés y otra en español, ¡así que no tienes que preocuparte por tu nivel de inglés para poder entenderla! Y si aún no estás seguro de qué es la literatura gótica, también puedes descargar mi otra guía gratuita (bilingüe) "Breve introducción a la literatura gótica desde sus orígenes hasta nuestros días".

Quiero animarte a que formes parte de mi grupo privado “Gothicise Me” en Facebook, donde cada semana hago una pregunta proponiendo un tema, trabajamos un modismo relacionado con el tema de la semana, te doy la canción de la semana y te mantengo actualizado con cualquier noticia y evento. Y finalmente, si te gusta lo que hago, entonces también deberías visitar mi página en Ko-fi donde pronto comenzarás a ver hojas de trabajo y ejercicios y, por supuesto, donde puedes ayudarme a llevar el proyecto al siguiente nivel. Todo ayuda a seguir produciendo material del que puedes beneficiarte.

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