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Definition of monster and purpose

Defining the Monster/ Definiendo al monstruo

definiendo lo gótico defining the gothic gothic mind mente gótica May 09, 2021

What is the first thing that comes to your head when you hear the word “monster”? Before I started my various investigations about them, what came to my mind were the classics: Frankenstein, Dracula, the Invisible Man, even the friendly Casper; all or almost all the members of the Addams Family if you think about it. Later on, other monsters made the list grow. Mythological creatures, alien entities, even cinematographic creations contributed to the outcast world of the other, the one that threatens us and disrupts the status quo. However, it wasn’t until after the first session on “Gothic literature” at University back in 2009 that I was introduced to the world of monsters from another point of view: the psychological monster that we all have within. So let’s start from the beginning.

Definition and origin of “monster”

What is a monster? As per the Oxford Dictionary of English Etymology, “monster” acquired different meanings along the history of humanity. In the 13th century, it was a “misshapen creature”, in the 16th century it was a prodigy, a horribly cruel or savage person, even a huge object. If we consider the Latin origin “monstrum” we will be talking about “something marvelous or prodigious”, even a “divine portent”.

In her book Monstruos al final del Milenio, Sara Martín Alegre, Coordinator of English Studies in the University of Barcelona (UAB) uses as a starting point the Latin word “monstrare” instead of “monstrum” to refer to the “Roman divinatory methods” which used body’s malformations as a kind of message that could only be decoded by experts. Based on this interpretation of the capricious creations of nature as a sign of a malign outcome that occurred in a minority of cases, it comes as no surprise that rejection and therefore isolation from the rest of the group would be the next step.

But it wasn’t until the 19th century that the concept of “monster” takes its full modern meaning thanks to Teratology, a scientific discipline in charge of studying abnormal physical deformities already detected in the uterus. This will create an increasing social interest for the body at the time, which leads straight away to the case of Joseph Merrick, better known in the cinematographic arena as “The Elephant Man”.  Katherine Angell talks about this case in her paper Joseph Merrick and  the Concept of Monstrosity in Nineteenth Century Medical Thought, and says that “presented with an absence of universal medical opinion, he promoted alternative explanations for his disorder which conflicted with Teratological theory”. She carries on saying that Joseph Merrick’s life as an exhibit in a freak show also questioned his place within medicine and the academic legitimacy of those who treated him. His case highlights the divergence in medical opinion on monstrosity towards the end of the century.”

What is, however, the real problem that the “monster” creates in us at a psychological level and where this fear comes from is what I want to analyse next.

Where do monsters come from?

As Sara Martín says, monsters are a product of the ancient fear of transformation, physical change and therefore of being eliminated. This culturally universal fear, together with the fear of mutation, metamorphosis or ageing, form the core of some of the possible physical human changes highly written about in literature. Moreover, fear of “becoming something else” goes back to the beginning of Christianity; physical deformity or mutation used to be interpreted as God’s punishment for immoral behaviour. However, the creation of monsters also reflects the worries and concerns throughout human history, being Dracula by Bram Stoker exhibit A. This work portrays “all the Victorian fears of the foreign, sexuality and homosexuality, and the rise of the New Woman” as we can read in Valentina Kovač’s paper Bram Stoker’s Dracula: Fears and Anxieties in the Victorian Society.

Clearly, this is one of many examples of some inherited “monsters” at the time. However, romanticised versions of Dracula are being used and overused ever since to reflect modern fears on blood, body transformation and the discovery of our inner evils. Contrary to the initial status that the vampire had in its origins, being a vampire in modern times, means anything but attractive characteristics such as immortality, eternal youth, sexual vigour and acquisition of superpowers. All those elements are currently only seen by some as qualities rather than curses, since they offer solutions to our boring routines, even in high school, and yes, I’m thinking of TV series like Vampire Diaries.

Although there is still a general rejection of the monster, there has also been an effort made in understanding it from all its angles. The frontiers between “the other” and “us” started vanishing when “we” embraced and even became “the other”. So what we have next is the question that is always raised: what has been and what is the function of the monster in society?

Function of the Monster

As we saw with the role of the ghost, the figure of the monster has always had a social function too. As a product of pre-Christian times, monsters like the devil were followed and persecuted; they “had to be destroyed”. As well as that, physical deformity or monstrosity used to be connected to moral deformity. The monster does not follow rules and it tends to be irrational like an animal, its actions are based on pure instinct. However, since irrationality can also be a human trait still broadly explored, we are in a continuum analysing the monsters within, whether they come from mental illnesses, self-perception, or culturally coded beliefs.

As a direct influence from Bram Stoker, Edgar Allan Poe is a great representative of the limits and everything monstrous, madness and sanity, doppelgängers and the irrational. As David Galloway says in his introduction to The Fall of the House of Usher and Other Writings published by Penguin, “Poe was a disturbed and tormented man and, like so many of his characters, often driven to the brink of madness.” At this point we don’t know what is more monstrous: the ghost itself in Annabel Lee or the fact that this story serves as a clear “example of child-love, necrophilia and incest” as per critic Leslie Fiedler. But one thing is certain, madness is the other kind of monster, whether it serves as a projection of mental medical conditions or as a reflection of personified social fears, we cannot deny that the monster is one of the most complex and evocative of all creatures.

To wrap up, I would like to say that in today’s post I have only grasped the main idea of “the monster” and used only a couple of examples.  There are many other monsters and a lot more to say about them, but I will tackle those another time providing that further information was of your interest. For now I would like to close this post with a fragment of one of my favourite books The Picture of Dorian Grey by Oscar Wilde, because it is a great example of the monster within and the uncanny of reality and the mental and physical borders:

He looked round, and saw the knife that had stabbed Basil Hallward. He had cleaned it many times, till there was no stain left upon it. It was bright, and glistened. As it had killed the painter, so it would kill the painter’s work, and all that that meant. It would kill the past, and when that was dead he would be free. It would kill this monstrous soul-life, and without its hideous warnings, he would be at peace. He seized the thing, and stabbed the picture with it.


¿Qué es lo primero que te viene a la cabeza cuando oyes la palabra "monstruo"? Antes de comenzar mis investigaciones sobre ellos, lo que me acostumbraba a venir a la mente eran los clásicos: Frankenstein, Drácula, el Hombre Invisible, incluso el amable Casper; si lo piensas bien, todos ellos o casi todos, miembros de la familia Addams. Más tarde, otros monstruos hicieron crecer la lista. Criaturas mitológicas, entidades extrañas, incluso creaciones cinematográficas contribuyeron al mundo marginado del otro, el que nos amenaza e irrumpe en el status quo. Sin embargo, no fue hasta después de la primera sesión sobre "Literatura Gótica" en la Universidad allá por el 2009 que me introdujeron al mundo de los monstruos desde otro punto de vista: el monstruo psicológico que todos tenemos dentro. Así pues, comencemos por el principio.

Definición y origen de "monstruo"

¿Qué es un monstruo? Según el Diccionario Etimológico de inglés Oxford la palabra, "monstruo" adquirió diferentes significados a lo largo de la historia de la humanidad. En el siglo XIII, se trataba de una "criatura deformada", en el siglo XVI era un prodigio, una persona horriblemente cruel o salvaje, incluso un objeto enorme. Si consideramos su procedencia del Latin " monstrum " estaremos hablando de "algo maravilloso o prodigioso", incluso de un "portento divino".

En su libro Monstruos al final del Milenio, Sara Martín utiliza como punto de partida la palabra " monstrare " del Latin en lugar de " monstrum " para referirse a los "métodos adivinatorios romanos" que usaban las malformaciones del cuerpo como un tipo de mensaje que solo podía decodificarse por expertos. Con base en esta interpretación de las creaciones caprichosas de la naturaleza como un signo de un resultado maligno que ocurría en una minoría de casos, no es de extrañar que el siguiente paso sea el rechazo y, por lo tanto, el aislamiento del resto del grupo.

Pero no fue hasta el siglo XIX que el concepto de "monstruo" adquiere su significado moderno completo gracias a la Teratología, una disciplina científica a cargo del estudio de las deformidades físicas anormales ya detectadas en el útero. Esto creará un creciente interés social hacia el cuerpo en ese momento, lo que lleva directamente al caso de Joseph Merrick, más conocido en el ámbito cinematográfico como "El hombre elefante". Katherine Angell habla sobre este caso en su artículo Joseph Merrick and the Concept of Monstrosity in Nineteenth Century Medical Thought, y dice que "presentado con una ausencia de opinión médica universal, este promovió explicaciones alternativas de su trastorno el cual entraba en conflicto con la teoría teratológica". Ella continúa diciendo que la "vida de Joseph Merrick exhibida en espectáculos de monstruos raros también cuestionó su lugar dentro de la medicina y la legitimidad académica de quienes le trataron". Su caso destaca la divergencia en la opinión médica sobre la monstruosidad hacia el final del siglo".

Sin embargo, cuál es el verdadero problema que el "monstruo" crea en nosotros a nivel psicológico y de dónde viene este miedo es lo que quiero analizar a continuación.

¿De dónde vienen los monstruos?

Como dice Sara Martín, los monstruos son producto del antiguo miedo a la transformación, al cambio físico y, por lo tanto, a ser eliminados. Este miedo culturalmente universal, junto con el miedo a la mutación, la metamorfosis o el envejecimiento, forman el núcleo de algunos de los posibles cambios físicos humanos altamente escritos en la literatura. Además, el miedo a "convertirse en otra cosa" se remonta al comienzo del cristianismo; la deformidad física o la mutación solían interpretarse como un castigo de Dios a consecuencia del comportamiento inmoral. Sin embargo, la creación de monstruos también refleja las preocupaciones y consideraciones a lo largo de la historia humana, siendo Drácula de Bram Stoker, uno de los mejores ejemplos. Este trabajo refleja "todos los temores Victorianos hacia lo extranjeros, la sexualidad y la homosexualidad, y el surgimiento de la Nueva Mujer" como podemos leer en el artículo de Valentina Kovač con el nombre Bram Stoker’s Dracula: Fears and Anxieties in the Victorian Society.

Claramente, este es uno de los muchos ejemplos de algunos "monstruos" heredados en ese momento. Sin embargo, las versiones romantizadas de Drácula se siguen utilizando y sobre utilizando en exceso desde entonces para reflejar los temores modernos sobre la sangre, la transformación del cuerpo y el descubrimiento de nuestros males internos. Contrariamente al estado inicial que el vampiro tenía en sus orígenes, ser un vampiro en los tiempos modernos no hace sino conllevar características más bien atractivas como son la inmortalidad, la juventud eterna, el vigor sexual y la adquisición de súper poderes. Todos esos elementos actualmente solo son vistos por algunos como cualidades en lugar de defectos, ya que ofrecen soluciones a nuestras rutinas aburridas, incluso en el instituto, y sí, estoy pensando en series de televisión como Crónicas vampíricas.

 Aunque todavía hay en general un rechazo hacia el monstruo, también se ha hecho un esfuerzo para comprenderlo desde todos sus ángulos. Las fronteras entre "el otro" y "nosotros" comenzaron a desaparecer cuando "nosotros" aceptamos e incluso nos convertimos en "el otro". Entonces, lo que tenemos a continuación es la pregunta que siempre surge: ¿qué ha sido y cuál es la función del monstruo en la sociedad?

Función del monstruo

Como vimos con el papel del fantasma, la figura del monstruo siempre ha tenido una función social también. Como producto del precristianismo, monstruos como el diablo era seguido y perseguido; "tenía que ser destruido". Además de eso, la deformidad física o la monstruosidad solían estar relacionadas con la deformidad moral. El monstruo no sigue las reglas y tiende a ser irracional como un animal, sus acciones se basan en el puro instinto. Sin embargo, dado que la irracionalidad también puede ser un rasgo humano todavía ampliamente explorado, estamos en un continuo analizando a los monstruos internos, ya sea provenientes de enfermedades mentales, autopercepción o creencias culturalmente codificadas.

Como influencia directa de Bram Stoker, Edgar Allan Poe es un gran representante de los límites y todo lo monstruoso, locura y cordura, los dobles y lo irracional. Tal y como dice David Galloway en su introducción a El hundimiento de la Casa Usher y otros escritos publicados por la Penguin, "Poe era un hombre perturbado y atormentado y, como muchos de sus personajes, a menudo conducido al borde de la locura". En este momento no sabemos qué es más monstruoso: el fantasma en sí en Annabel Lee o el hecho de que esta historia es un claro "ejemplo de amor infantil, necrofilia e incesto", según la crítica Leslie Fiedler. Lo que sí es cierto es que, la locura es el otro tipo de monstruo, ya sea para servir como una proyección de afecciones médicas mentales o como un reflejo de miedos sociales personificados, no podemos negar que el monstruo es una de las criaturas más complejas y sugerentes.

Para concluir, me gustaría decir que en la publicación de hoy solo he tocado por encima la idea principal del "monstruo" y he utilizado tan solo un par de ejemplos. Hay muchos otros monstruos y mucho más que decir sobre ellos, pero los abordaré en otro momento siempre que sea de vuestro interés conocer más información. Por ahora, me gustaría cerrar esta publicación con un fragmento de uno de mis libros favoritos, El Retrato de Dorian Gray, de Oscar Wilde, porque es un gran ejemplo del monstruo que llevamos dentro y lo extraño de la realidad y las fronteras mentales y físicas:

Miró a su alrededor y vio el cuchillo que había apuñalado a Basil Hallward. Lo había limpiado muchas veces, hasta que no quedó ninguna mancha. Era brillaba y resplandecía. De la misma manera que había matado al pintor, ahora mataría al trabajo del pintor, y todo lo que eso significaba. Mataría el pasado, y cuando este estuviera muerto, él sería libre. Mataría esta monstruosa alma-vida, y ​​sin sus horribles advertencias, descansaría en paz. Agarró aquella cosa y apuñaló a la imagen con ella.

(traducción libre del texto original)


-Czarnowus, Anna. INSCRIPTION ON THE BODY. Monstrous Children in Middle English Literature, 2009.

- Gilmore, David D. Monsters: evil beings, mythical beasts, and all manner of imaginary terrors. University of Pennsylvania Press, 2003.

-Martín Alegre, Sara. Monstruos al final del milenio, 2002.

 Dr. Jekyll and Hyde:


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