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Ghost as a social figure

The Ghost as a social figure / El fantasma como una figura social

the gothic mind Feb 20, 2021


From all the ghoulies and monsters, I have always had a soft spot for the “ghost”.

I started reading more about it while I was doing my degree at University, more specifically when I took a module on Arthurian Studies. One day buying books for the obligatory readings, I came across the book Medieval Ghost Stories (2001) by Andrew Joynes which opened up a whole new world to me. I was engaged to it from the very first page, because I had never thought of the “ghost” as a tool of social manipulation.

With its origins in storytelling, “the ghost story” as Joynes says “has recently emerged as a distinct genre of literary development”, which means that for the last twenty years there has been a necessity to investigate the role of the ghost in the human mind throughout literature, in order to explain certain behaviours and conducts.

Certainly, ghost stories, with their origins in pre-Christian European and Icelandic tales, were no different from the Middle Ages in that they all intended to influence the listener socially. But to keep things closer to the influence of “the ghost” in Gothic Literature, I am going to concentrate mainly on the evolution of this figure from the medieval Christian period, which is also considered to be one of the richest and most difficult to categorise from a cultural perspective.

In the medieval mind, the reality and the supernatural cohabited in the same space and time and it was in this blurring of boundaries between the world of the living and the dead that we find the perfect context for ghost stories. But their use ascodified tools” was what justified certain cultural attitudes and therefore were adapted to religious beliefs, the big umbrella that embraced chivalry, courtly life and courtly love. Furthermore, ghost stories functioned as a code where, the ghost itself served as a “social figure. This will be the ghost that led to the creation of the “literature of ghosts” more currently known in European culture.

Similar to the ecclesiastical “Miracula”, the role of the medieval ghost was that of a direct messenger from purgatory with the intention of warning the living about the consequences of earthly pleasures, excesses and selfishness. Deadly sins committed in life would become the punishments in purgatory and a direct ticket to hell. The moment of the ghostly apparition also worked as a “Memento Mori”, mainly represented by old women. We can see these apparitions in stories like the anonymous Sir Gawain and the Green Knight (1350-1400) or Le Morte d’Artur (1470) by Thomas Malory.

Reminding the living of the closeness of their own death, the decadence of beauty and the importance of charity to ease the suffering in purgatory were characteristics recuperated by English Gothic literature during the 18th century. However, this ghost was now reincorporated into a new supernatural world dominated by a dark romanticism. One can remember for example how the ghost of Catherine Earnshaw in Wuthering Heights asks Lockwood to “let her in”. Like in medieval stories, Catherine’s ghost comes from purgatory, the difference is that she will only rest in peace until she rejoins the love of her life. As well as a social purpose, the 18th century ghost existence also has a psychological reason. Jacques Lacan talked about the human “anxiety” towards everything that is foreign or different to individuals, in this case the ghost. He added that the origin of this “anxiety” lays in the inability to delimit the boundaries of what “can or can’t be made believed”.

This difficulty of setting up boundaries, so characteristic of the medieval period, is still latent not only in European literature but also in the film industry. The market is plagued with stories of the other worlds and ghostly creatures that draw us away from our routine and earthly lives. Some series recuperate the idea of the ghost as a messenger, such as The Ghost Whisperer (2005) with 5 seasons, whereas others fight ghosts and evil spirits with guns, knives and sacred items like Supernatural (2005) with 15 seasons. They are all trying to send us moral messages from the other side that reflect on our daily behaviour and even make us consider the world we know in other more complex terms. But in any case they are all bringing, like they used to, the world of the ghostly closer to the world of the living.

Many are the examples I could use to talk about the ghost as a social figure in cinema and literature. You will probably remember some memorable ghosts such as William Shakespeare’s Hamlet’s father, or a more modern ghost that will lead to cinema productions like The Matrix. For example, this is the case of the film animation Ghost in the Machine. However, if we just analyse the main groups of ghosts that appear in Supernatural and that don’t always come from western folklore, we find the following:


As per the Buruburu is a Japanese female ghost in fear that roams graveyards and forests and that sometimes only have one eye. Normally this type of spirit “attaches itself to the victim’s spine” which causes chills to the host and eventually killing it either directly or by driving the person crazy.

Death Echos:

As per the Supernatural Fandom Wiki, these are those spirits that repeatedly live their deaths and find it difficult to move on, mainly if the person who is trying to help them has an emotional attachment with them.

Death Omens:

The Fandom also defines these ghosts as having a threatening appearance. However, they are only trying to warn others about their possible deaths. Their unfinished business is to find out who killed them. They have problems communicating which makes them look menacing and misinterpreted at the start.


These ghosts are not conscious about their condition, instead they “have either forgotten or suppressed the memories of their deaths, or believe they have truly risen from the grave”. Their behaviour is also a little bit different from other ghosts that appear all of the sudden. The revenant tends to stay and seem more real than other ghosts’ flickering or shadowy manifestations.


They appear when their graves are disturbed and can only be eliminated once there are no remains left of them. Since they don’t have a physical form they possess vulnerable or highly emotional people making them behave rageously while possessed. This doesn’t mean that the person is not aware of the possession, since they can even remember some of the events once the spectre leaves the body.  

Vengeful spirits:

These are the ghosts with unfinished business due to their tragic deaths. Since they are trying to find justice, they are violent and over time they become obsessed which leads them to hurt innocent people. They find it more difficult to find peace and therefore to move on than other ghosts.

Violent Spirits:

These are the ghosts of cruel people in life who were murdered. Due to their evil nature they are the strongest ones and they can even have powers.


From Scandinavian folklore, these are the “most menacing” ghosts because they are “incarnations of the souls of unbaptized children who were abandoned in the woods or other places” and who are made to stay on earth until they can find someone who finally gives them a proper burial.  They are also known in the Finnish culture as “utburd” or “ihtiriekko” which are ghosts that jump on people’s backs so they get taken to a graveyard and put to rest “in a hallowed ground”. Due to their weight getting heavier and their anger as they are approaching their final destination, they can kill the person.

As you can see, many are the cultures who share similar ghosts, although there can be variations. From that original medieval approach to our days, there’s a lot to take into account and new representations of ghosts. However, what they all share is their social role of threat informants and the necessity of finding final peace.

I hope you have enjoyed this article and that at least it has made you consider the origins of the ghost, its role and its varied representations.

I would also like to ask you to tell me about other ghosts that I might not have mentioned here and that you believe I should include on this list.



De todas las criaturas y monstruos, siempre he tenido debilidad por el "fantasma".

Empecé a leer más sobre esta figura durante la carrera, más concretamente cuando me apunté a un módulo sobre Estudios Artúricos. Un día comprando libros para las lecturas obligatorias, me encontré con el libro Medieval Ghost Stories (2001) de Andrew Joynes, que me abrió un mundo completamente nuevo. Me enganchó desde la primera página, ya que nunca antes había visto al "fantasma" como una herramienta de manipulación social.

Con sus orígenes en los cuentacuentos, "las historias de fantasmas", como dice Joynes, "han resurgido recientemente como un género distintivo en el desarrollo literario", lo que significa que durante los últimos veinte años ha habido una necesidad por investigar el papel del fantasma en la mente humana a través de la literatura, para explicar ciertos comportamientos y conductas.

Ciertamente, las historias de fantasmas, con sus orígenes en los cuentos precristianos europeos e islandeses, no fueron diferentes de los de la Edad Media en los que se pretendía  influir socialmente al oyente. Pero para no alejarnos demasiado de la influencia que tuvo el "fantasma" en la literatura Gótica, me voy a centrar principalmente en la evolución de esta figura desde el período cristiano medieval, considerado también uno de los periodos más ricos y difíciles de clasificar culturalmente.

En la mente medieval, la realidad y lo sobrenatural convivían en el mismo espacio y tiempo, y fue ésta difuminación de fronteras entre el mundo de los vivos y los muertos en la que encontramos el contexto perfecto para las historias de fantasmas. Pero su uso como "herramientas codificadas" fue lo que justificó ciertas actitudes culturales y, por lo tanto, se adaptaron a las creencias religiosas, el gran paraguas que abarcaba la caballería, la vida y el amor cortesanos. Además, las historias de fantasmas funcionaban como un código donde el fantasma mismo servía como una "figura social". Este será el fantasma que conduciría a la creación de la "literatura de los fantasmas" más conocida actualmente en la cultura europea.

De forma similar a la "Miracula" eclesiástica, el papel del fantasma medieval era el de mensajero directo del purgatorio que advertía a los vivos sobre las consecuencias de los placeres terrenales, los excesos y el egoísmo. Los pecados capitales cometidos en la vida se convertirían en castigos en el purgatorio y en un pase directo al infierno. El momento de la aparición fantasmal también funcionaba como un "Memento Mori", representado principalmente por ancianas. Podemos ver estas apariciones en historias como el anónimo Sir Gawain y el Caballero Verde (1350-1400) o Le Morte d’Artur (1470) de Thomas Malory.

Recordar a los vivos sobre la cercanía de su propia muerte, la decadencia de la belleza y la importancia de la caridad para aliviar el sufrimiento en el purgatorio fueron características recuperadas por la literatura gótica inglesa durante el siglo XVIII. Sin embargo, este fantasma se vio reincorporado a un nuevo mundo sobrenatural dominado por un oscuro romanticismo. Podemos recordar, por ejemplo, cómo el fantasma de Catherine Earnshaw en Cumbres borrascosas le pide a Lockwood que "la deje entrar". Al igual que en las historias medievales, el fantasma de Catherine proviene del purgatorio, la diferencia es que ésta solo parece que descansará en paz una vez que se reencuentre con el amor de su vida. Además de un propósito social, la existencia del fantasma en el siglo XVIII también tenía una explicación psicológica. Jacques Lacan hablaba sobre la "ansiedad" hacia todo lo que es extraño o diferente a los individuos, en este caso el fantasma. Agregó, además, que el origen de esta "ansiedad" radica en la incapacidad de poder delimitar lo que "se puede o no hacer creer".

Esta dificultad de establecer límites, tan característica del período medieval, aún permanece latente no solo en la literatura europea sino también en la industria del cine. El mercado está plagado de historias de otros mundos y criaturas fantasmales que nos alejan de nuestra vida cotidiana y terrenal. Algunas series recuperan la idea del fantasma como mensajero, como The Ghost Whisperer (2005) con 5 temporadas, mientras que otras luchan contra fantasmas y espíritus malignos con armas, cuchillos y objetos sagrados como Supernatural (2005) con 15 temporadas. Todos intentan enviarnos mensajes morales desde el otro lado que reflejan nuestros comportamientos diarios e incluso nos hacen considerar el mundo que conocemos en otros términos más complejos. Pero, en cualquier caso, todos están acercando, como solían hacerlo, el mundo de los vivos al mundo de los muertos.

Muchos son los ejemplos que podría utilizar para hablar del fantasma como figura social en el cine y la literatura. Probablemente recordarás algunos fantasmas memorables como el padre de Hamlet de William Shakespeare, o un tipo de fantasma más moderno que dará lugar a producciones cinematográficas como The Matrix. Este es el caso, por ejemplo, de la película de animación Ghost in the Machine. Sin embargo, si solo analizamos los principales grupos de fantasmas que aparecen en Sobrenatural y que no siempre provienen del folclore occidental, encontramos lo siguiente:


Según, el Buruburu es un fantasma femenino japonés atemorizado que deambula por cementerios y bosques y que a veces solo tiene un ojo. Normalmente, este tipo de espíritu "se adhiere a la columna vertebral de la víctima", lo que provoca escalofríos en el huésped y finalmente lo mata, ya sea directamente o volviendo loca a la persona.

Ecos de muerte:

Según la Wiki Fandom de Supernatural, estos son esos espíritus que viven repetidamente su muerte y les resulta difícil seguir adelante, principalmente si la persona que está tratando de ayudarles tiene un vínculo emocional con ellos.

Presagios de muerte:

El Fandom también describe a estos fantasmas con una apariencia amenazante. Sin embargo, solo están tratando de advertir a otros sobre sus posibles muertes. Sus deudas pendientes son averiguar quién les mató. Tienen problemas para comunicarse, lo que los hace parecer amenazantes y se les malinterprete al principio.


Estos fantasmas no son conscientes de su condición, sino que “han olvidado o suprimido el recuerdo de sus muertes, o creen que realmente han resucitado de la tumba”. Su comportamiento también es un poco diferente al de otros fantasmas que aparecen de repente. El renacido tiende a quedarse y parece más real que las manifestaciones parpadeantes o sombrías de otros fantasmas.


Aparecen cuando sus tumbas son removidas y solo pueden eliminarse una vez que no quedan restos de ellas. Como no tienen una forma física, poseen personas vulnerables o altamente emocionales, lo que les hace comportarse con rabia mientras están poseídos. Esto no significa que la persona no sea consciente de la posesión, ya que incluso puede recordar algunos de los eventos una vez que el espectro abandona su cuerpo.

Espíritus vengativos:

Estos son los fantasmas con deudas pendientes debido a sus trágicas muertes. Dado que están tratando de encontrar justicia, son violentos y con el tiempo se obsesionan, lo que les lleva a lastimar a personas inocentes. Les resulta más difícil encontrar la paz y, por lo tanto, les cuesta más poder seguir adelante que a otros fantasmas.

Espíritus violentos:

Estos son los fantasmas de personas crueles en vida que fueron asesinadas. Debido a su naturaleza maligna, son los más fuertes e incluso pueden tener poderes.


Del folclore escandinavo, estos son los fantasmas "más amenazantes" porque son "encarnaciones de las almas de niños no bautizados que fueron abandonados en el bosque u otros lugares" y que están obligados a quedarse en la tierra hasta que encuentren a alguien que finalmente les dé un entierro adecuado. También se les conoce en la cultura finlandesa como "utburd" o "ihtiriekko". Estos son fantasmas que saltan sobre las espaldas de las personas para que les lleven a un cementerio y les den descanso "en un terreno sagrado". Debido a que su peso se vuelve más pesado y su ira va creciendo a medida que se acercan a su destino final, pueden acabar matando a la persona.

Como puedes ver, muchas son las culturas que comparten fantasmas similares, aunque puede haber variaciones. Desde ese enfoque medieval original hasta nuestros días, hay mucho que tener en cuenta y nuevas representaciones de fantasmas a considerar. Sin embargo, lo que todos comparten es su papel social de informantes de amenazas y la necesidad de encontrar la paz final.

Espero que te haya gustado este artículo y que al menos te haya hecho reflexionar sobre los orígenes del fantasma, su papel y sus variadas representaciones.

También me gustaría pedirte que me cuente sobre otros fantasmas que quizás no haya mencionado aquí y que crees debería incluir en esta lista.

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