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Goth vs Gothic

Goth vs Gothic

gothic etymology Dec 06, 2020


In the rich world of all things Gothic you come to realise that it’s a bigger and more colourful palette than you might have initially thought. Following all the breadcrumbs back to the origins of the words goth and gothic seems to be the right thing to do when trying to find the differences, if there are any, between these two terms that are apparently creating some confusion even among Gothic groups, to the point of discriminating against each other. What makes us Gothic or why shall we call ourselves Goths? Are the likes and tastes for a certain type of music or literature that dictate what you should also wear to be part of the community? Can we just live the Gothic in our souls without having to eat a coffin-shaped cake for our birthdays to show our “Gothicness”? I think so, but first we need to broaden our own knowledge about what it really means to be a Goth and to be Gothic to learn to respect all its interpretations and therefore variations. In order to do this I am going to:

First, take you back to the etymology of both the word Goth and the word Gothic.

Second, I am going to give you 7 important historical facts that I believe will add extra relevant information.

Third, I’m going to show you 4 aspects that, for me, help explain how these terms made it to literature and why.

Fourth, I’m going to give you some examples of literary works, musical references and filmography. 

Fifth, I am going to tell you about a couple of curiosities

Sixth, I am going to give you my overall and personal opinion.


Definition of Goth and Gothic

Goth (Godo) in Spanish is the noun given to a nomadic tribe who fought against the Romans in the late 300s and early 400s A.D. There are some discussions whether this tribe was Germanic or as the writer Jordanes from the 6th Century said, they came from the island of Scandza (in Scandinavia), but this is unclear because the Gothic language and Scandinavian languages don’t share any similar characteristics. However, both Scandinavian and Germans are still claiming the true origins of these peoples.

Gothic is the adjective that we use to describe “The Goths”. At this point it is interesting to notice how the translation of the tribe in Spanish is “Godos” and yet we use the English noun “Goth” to talk about certain Gothic aesthetics. I guess that the mental representation of “Goth” in English is not the same as “Godo” in Spanish. Plus the fact that when we say “The Goths” people think directly of the historical tribe.

So basically The Goths were a Gothic tribe.


Seven important historical facts

  • The Goths contributed to the fall of the Roman Empire in the late 300s and early 400 A.D.
  • Therefore this marked the beginning of the medieval period in Europe.
  • In Spain we got the Visigoths which was the name given to the western tribes of Goths. In the east they were known as the Ostrogoths.
  • The Spanish Visigoths were defeated by the African Moors in 711, which meant they were in contact at some point, and that we can see influenced what we know as Gothic
  • Although the general belief is that they were “barbarians”, they were not more barbarian than the Romans or the Vikings, or the Huns who originally pushed them to Roman grounds. In fact the Visigothic Code, which dates back to 1050 talks about the right of women to choose their spouse and to be treated equally with men. As a curiosity, I have to say that this code was translated into Catalan, making it one of the oldest texts written in this language.
  • Since they inaugurated the medieval period, the term “Gothic” is used to talk about a style that was also applied to the new medieval architecture based in the previous style: the Romanesque.
  • The Goths had their own language called Gothic.


How do we get from here to Gothic literature? And here is where it gets tricky.

  • The term Gothic was recuperated again in the 18th Century as a reaction to Romanticism all over Europe and was characterised by the emphasis on liberty, progress, separation of the church and state, reason, belief in science, among others. However, it didn’t develop the same way in all Europe, which will partly explain its presence, or lack of it, for example in Spain, but this would need further elaboration in a different article.
  • As I mentioned in another article, Gothic literature for me is the alter ego of Romanticism, or as I like to call it its naughty child, because it concentrates on the insignificance of man/woman in front of nature. What we have here is the concept of the Sublime by Burke and the Uncanny by Freud.
  • They looked back to medieval times, also known as the Dark Ages and skipping the classics. This medieval looking back is what will explain the taste for the dark, the emphasis on otherness, monstrosity, the fear of death and extreme feelings by which the unknown becomes obsessive.
  • All these literary characteristics did inevitably set up the basis for aesthetics in clothing, art, films and music that we are now embracing and keep developing.


What have we inherited?

  • In the literary arena, the Gothic production hasn’t stopped, in fact it has spread around the world. In my opinion, it has been there since story telling was invented, but under other labels like “ghost stories”. We can talk about writers such as Angela Carter, Stephen King, Shirley Jackson and even Tony Morrison. But Gothic production is also explored by less known writers like Tracy Fahey, Georgina Bruce or David Castleton, recent authors that I have the honour of having in my group of friends. In Spain we have Carlos Ruiz Zafón, Emilia Pardo Bazán or Dolores Redondo, in the well-known authorship, but we can also talk about newer writers like Ivan Ledesma with whom I am lucky to talk to from time to time on Twitter.
  • In the music arena, everything that contains dark themes and lyrics can be considered Gothic. Aspects such as literary romanticism, morbidity, existentialism, religious symbolism or supernatural mysticism are key. Can you think of music, musicians, medieval music with these gothic elements in their lyrics? From the ecclesiastic choirs to our current modern variations of Gothic music, there’s an amazing journey that would surprise you deeply. But just to simplify things a little and to give you recent references, we would have to start talking about the Doors, to then move to the late 70s/early 80s Goth rock with representatives like The Cure, Siouxsie and the Banshees or Bauhaus. Some modern examples are Alice Cooper, Marilyn Manson and the more Victorian, rocky, symphonic Nightwish, Evanescence or Within Temptation. In Spain we can talk about Alaska y Dianarama or El Mago de Oz in the 80s, Dover in its early starts to the Spanish version of the Gothic Victorian Opera, Diabulus and Forever Slave, who by the way, also sing in English.
  • In the cinema arena, it’s interesting that we talk about Horror, terror, gore, but not about Gothic. This takes me back to this idea that we understand as “Ghost Story” as the closest thing to Gothic cinematic production, although this is catch twenty two when we consider Gothic as an essential element in horror, terror, gore and psychological thrillers among others.

You would have to agree with me that the Gothic king in our cinema is, without a doubt, Tim Burton. However, Spanish productions from Guillermo del Toro or Alejandro Amenabar are something to be proud of.



  • There is even a World Goth Day celebrated on 22nd May. It only started in 2009 as a BBC Radio 6 conversation about music subcultures in an English radio station and it is celebrated worldwide ever since. Again, in this convention we can find different types of Goths, like in the music. These can go from: Victorian Goth, Lolita Goth, Cyber Goth, Emo Goth, Steam Punk Goth, among others. The list goes on and on.


As you can see the difference between Goth and Gothic is pure semantics. One is the noun and the other is the adjective. Personally, I don’t think we have to feel we have to be fully Goth or Gothic. It’s enough having certain tastes and likes for specific clothes, make up, music and literature. With a few elements I think it’s enough to belong, and in fact, the more the merrier. My final evaluation is that if you have ticked any of those boxes you are indeed very Gothic at core, maybe a traumatised Goth like me. But that, my friend is a story for another day.




En el rico mundo de todo lo gótico, te acabas dando cuenta de que se trata de una paleta más grande y colorida de lo que pensabas inicialmente. Seguir todas las migas de pan hasta los orígenes de las palabras goth y gótico parece ser lo correcto cuando se trata de encontrar las diferencias, si las hay, entre estos dos términos que aparentemente están creando cierta confusión incluso entre los grupos góticos, hasta el punto de discriminarse los unos a los otros. ¿Qué nos hace góticos o por qué nos llamamos a nosotros mismos góticos? ¿Son los gustos y preferencias por un cierto tipo de música o literatura lo que dictan lo que también debes llevar puesto para ser parte de la comunidad? ¿Podemos simplemente vivir el gótico en nuestras almas sin tener que comernos un pastel en forma de ataúd en nuestro cumpleaños para mostrar así “cuan gótico somos"? Creo que sí, pero primero tenemos que ampliar nuestro propio conocimiento sobre lo que realmente significa ser goth y gótico para aprender a respetar todas sus interpretaciones y por tanto variaciones. Para hacer esto voy a:

Primero, llevaros a la etimología tanto de la palabra goth como de la palabra gótico.

En segundo lugar, os voy a presentar 7 hechos históricos importantes que creo os aportará información adicional relevante.

En tercer lugar, os voy a mostrar 4 aspectos que, para mí, ayudan a explicar cómo estos términos llegaron a la literatura y por qué.

En cuarto lugar, os voy a dar algunos ejemplos de obras literarias, referencias musicales y filmografías.

Quinto, os voy a contar un par de curiosidades

En sexto lugar, os daré mi opinión general y personal.


Definición de goth y gótico

Goth (Godo) en español es el sustantivo que se le dio a la tribu nómada que luchó contra los romanos a finales del 300 y principios del 400 d.C. Hay algunas discusiones sobre si esta tribu era germánica o, como dijo el escritor Jordanes en el siglo VI, venían de la isla de Scandza (en Escandinavia), pero esto no está claro porque el idioma gótico y los idiomas escandinavos no comparten características similares. Sin embargo, tanto los escandinavos como los alemanes siguen afirmando los verdaderos orígenes de estos pueblos.

Gótico es el adjetivo que usamos para describir a “Los godos”. En este punto es interesante notar cómo la traducción de la tribu en español es “Godos” y sin embargo usamos el sustantivo inglés “Goth” para hablar de cierta estética gótica. Supongo que la representación mental de “Goth” en inglés no es lo mismo que “Godo” en español. Además del hecho que cuando decimos "Los godos" la gente piensa directamente en la tribu histórica.

Entonces, básicamente, los godos fueron una tribu gótica.


Siete hechos históricos importantes

1) Los godos contribuyeron a la caída del Imperio Romano a finales de los años 300 y principios del 400 d.C.

2) Por lo tanto, esto marcó el comienzo del período medieval en Europa.

3) En España obtuvimos los visigodos que era el nombre que se les daba a las tribus occidentales de godos. En el este se les conocía como los ostrogodos.

4) Los visigodos españoles fueron derrotados por los moros africanos en 711, lo que significó que estuvieron en contacto en algún momento, y que podemos ver esta influencia en lo que conocemos hoy en día como arquitectura gótica.

5) Aunque la creencia generalizada es que eran “bárbaros”, no eran más bárbaros que los romanos o los vikingos, o los hunos que originalmente les desplazaron a territorio romano. De hecho, el Código visigodo, que data del 1050, habla del derecho de la mujer a elegir a su cónyuge y a ser tratada en pie de igualdad con el hombre. Como curiosidad, tengo que decir que este código fue traducido al catalán, lo que lo convierte en uno de los textos más antiguos escritos en esta lengua.

6) Desde que inauguraron la época medieval, el término “gótico” se utiliza para referirse a un estilo que también se aplicó a la nueva arquitectura medieval basada en el estilo anterior: el románico.

7) Los godos tenían su propio idioma llamado gótico.


¿Cómo llegamos de aquí a la literatura gótica? Y aquí es donde se nos complica.

1) El término gótico se recuperó nuevamente en el siglo XVIII como reacción al romanticismo en toda Europa y se caracterizó por el énfasis en la libertad, el progreso, la separación de la iglesia y el estado, la razón, la fe en la ciencia, entre otros. Sin embargo, no se desarrolló de la misma manera en toda Europa, lo que explicará en parte su presencia, o falta de ella, por ejemplo en España, pero esto necesitaría una mayor elaboración en otro artículo.

2) Como ya comenté en otro artículo, la literatura gótica para mí es el alter ego del romanticismo, o como me gusta llamarlo su niño travieso, porque se concentra en la insignificancia del hombre / mujer frente a la naturaleza. Lo que tenemos aquí es el concepto de lo Sublime de Burke y lo Siniestro de Freud.

3) Echaron la vista hacia la época medieval, también conocida como la edad oscura y se saltaron los clásicos. Esta mirada retrospectiva medieval es la que explicará el gusto por la oscuridad, el énfasis en la otredad, la monstruosidad, el miedo a la muerte y los sentimientos extremos por los que lo desconocido se vuelve obsesivo.

4) Todas estas características literarias sentaron inevitablemente las bases de la estética en la ropa, el arte, el cine y la música que ahora adoptamos y seguimos desarrollando.


¿Qué hemos heredado?

1) En el ámbito literario, la producción gótica no se ha detenido, de hecho se ha extendido por todo el mundo. En mi opinión, ha estado ahí desde que se inventó la narración de historias, pero bajo otras etiquetas como “historias de fantasmas”. Podemos hablar de escritores como Angela Carter, Stephen King, Shirley Jackson e incluso Tony Morrison. Pero la producción gótica también es explorada por escritores menos conocidos como Tracy Fahey, Georgina Bruce o David Castleton, autores recientes que tengo el honor de tener en mi grupo de amigos. En España tenemos a Carlos Ruiz Zafón, Emilia Pardo Bazán o Dolores Redondo, en la conocida autoría, pero también podemos hablar de escritores más noveles como Iván Ledesma con el que tengo la suerte de hablar de vez en cuando en Twitter.

2) En el campo de la música, todo lo que contenga temas y letras oscuras puede considerarse gótico. Aspectos como el romanticismo literario, el morbo, el existencialismo, el simbolismo religioso o el misticismo sobrenatural son claves. ¿Puedes pensar en música, músicos, música medieval con estos elementos góticos en sus letras? Desde los coros eclesiásticos hasta nuestras variaciones modernas actuales de la música gótica, hay un viaje increíble que te sorprenderá profundamente. Pero solo para simplificar un poco las cosas y darte referencias recientes, tendríamos que empezar a hablar de The Doors, para luego pasar al rock gótico de finales de los 70 / principios de los 80 con representantes como The Cure, Siouxsie and the Banshees o Bauhaus. Algunos ejemplos modernos son Alice Cooper, Marilyn Manson y los más victorianos, rockeros, sinfónicos Nightwish, Evanescence o Within Temptation. En España podemos hablar de Alaska y Dianarama o El Mago de Oz en los 80, Dover en sus inicios a la versión española de la Opera opera victoriana rockera, Diabulus y Forever Slave, que por cierto, también cantan en inglés.

3) En el ámbito del cine, es interesante que se hable de horror, terror, gore, pero no de gótico. Esto me hace volver pensar en esa idea que entendemos como “historias de fantasmas” como lo más parecido a la producción cinematográfica gótica, aunque esto es como un círculo vicioso si consideramos al gótico como un elemento imprescindible en el terror, terror, gore y thrillers psicológicos entre otros.

Estarás de acuerdo conmigo en que el rey del gótico en nuestro cine es, sin duda, Tim Burton. Sin embargo, las producciones españolas de Guillermo del Toro o Alejandro Amenabar son algo de lo que enorgullecerse.



1) Incluso hay un Día Mundial Gótico que se celebra el 22 de mayo. La idea surgió tan solo en el 2009 tras una conversación en el canal de radio de la BBC: Radio 6, donde se habló de subculturas musicales y desde entonces se celebra mundialmente. Nuevamente, en esta convención podemos encontrar diferentes tipos de goths, como en la música. Estos pueden ir desde: Victorian Goth, Lolita Goth, Cyber ​​Goth, Emo Goth, Steam Punk Goth, entre otros. La lista es interminable.


Como puedes ver, la diferencia entre goth y gótico es pura semántica. Uno es el sustantivo y el otro es el adjetivo. Personalmente, no creo que tengamos que sentir que tenemos que ser completamente goths o góticos. Basta tener ciertos gustos y preferencias por determinadas prendas, maquillaje, música y literatura. Con algunos elementos, creo que es suficiente para pertenecer y, de hecho, cuantos más seamos mejor. Mi evaluación final es que si has marcado alguna de las casillas anteriores eres realmente profundamente gótico/a, tal vez un gótico/a traumatizado/a como yo. Pero eso, amigo/a mío/a, es una historia para otro día.

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