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Gothic Literature - the definition and how it affects us

What is Gothic Literature? / ¿Qué es la Literatura Gótica?

gothic literature definition Nov 21, 2020

When looking for the most accurate definitions about Gothic literature I have the same problems as David Stevens had back in 2000 when he wrote his mini guide The Gothic Tradition published by Cambridge. Many are the websites that talk about the Gothic and its many variants, but not many of them have ever satisfied my own curiosity from a holistic point of view, that is by talking from its origins to the present day in an inclusive way. I personally cannot conceive this great trend, way of thinking or even lifestyle without knowing about its architecture, music, aesthetics, filmography, science, philosophy, art, history, folklore, culture and above all literature, being the latter the one that has the power of including them all.

So, what is Gothic Literature? Having seen the extent that Gothic literature has in our lives without us even noticing it, the next thing that comes to mind is how it influences us, at what level and what can we learn from it independently of whether we are studying, working or even at a personal level. The benefits we obtain from Gothic literature are countless. Gothic doesn’t just take us out of our comfort zone while we are entertained. Like fantasy or fiction it triggers our creativity, it enhances our empathy levels and, from a cognitive point of view, it contributes to creating new neural pathways. 

It’s no wonder then, that finding an accurate definition for the Gothic is a quest on its own. Some definitions concentrate on its “melodramatic, dark, exotic and picturesque narrative set in sceneries that create mystery, fear or dread in the reader”, others emphasise the romantic factor. Some consider it a genre, although more recent research points out that Gothic is actually more than that, because considering a genre “would genuinely limit its reach and effects” (see Xavier Aldana Reyes’ Spanish Gothic (2017)). Moreover, the Gothic has this containing characteristic of other genres such as horror or terror. In a kind of poetic way the Gothic honours its own name by being so difficult to pin down. It can mean many different things, depending on where we stand and our own personal beliefs and knowledge of the world. Although my point of view is mainly literary, you will see that many of the literary characteristics can be applied to other fields.  

For me, Gothic literature is the repressed, naughty and dark alter ego of the Romantic movement born in England at the end of the 18th century. One of its main characteristics is its constant game of dualities and binomial contrasts. This aspect will help you understand works such as The Strange Case of Dr. Jekyll and Mr. Hyde by Robert Louis Stevenson (1886) or The Picture of Dorian Gray by Oscar Wilde (1890). However, I am not going to talk about the extensive symbology in this entry. I am going to concentrate on six points that for me describe best what Gothic literature is all about and how these points can help you in your own personal quest:


  1. The Gothic as the place where we can free the monsters in our minds.

When you read Gothic literature you learn about other points of view while you identify with the characters. This identification helps you develop your empathy, which is crucial to be open to new learnings and alternative solutions to solve your own problems. For example, if we are teenagers facing changes and group acceptance we might find comfort reading about vampires in high-school.

When you write Gothic stories you will probably want to create your own monsters, which will become, in many cases, the vessels of your own fears. You will mould them with what is not morally or socially acceptable, forcing you to investigate different behaviours and psychological profiles. One way of exploring these psychological and darkest unfiltered thoughts of your characters is precisely through the diary format so typical from Gothic literature.


  1. The Gothic as a tool for social criticism

When you read Gothic literature you learn about injustices of the past and present systems, sexuality and gender, the role of men and women, access to education, social class, social constraints, censorship, racism, fear of the foreigner and the unknown, among many other aspects that make up our societies be what they are and that can vary from one culture to another. Learning about other people’s lives and sufferings, makes you step out from your own shoes and see the world from the eyes of the other, the outcast. This enriches you as a person and helps you become more empathic with others as you want to understand their problems, which at the same time makes you look for solutions. Remember that solution finding is one of the abilities you will be asked to have in many jobs.

When you write Gothic stories you are forced to identify all the above areas where individuals are repressed and to exploit them in depth. This way you will develop well-rounded characters that make sense with their historical moment, their social background, their learnings, their experiences and their own feelings.

The Gothic is also a great opportunity to denounce all the wrong doings in history and use those stories as examples to become better members of society. Creating societies touched by failed scientific experiments, for example, can make us think how the monsters that we create could for destroy entire societies.   


  1. The Gothic as the best format to deconstruct everything that is fixed or pre-established

When you read Gothic literature you question the world around you and this makes you look for alternatives and solutions to problems, whether you feel supressed at work or with your social environment. Learning about ways of deconstructing the social rules to create new ways of learning of approaching your daily situations is a great way to develop new strategies. Reading about something that makes you turn things over is a great exercise to create new pathways in your brain and have plenty creative resources. Reading deconstructed stories will give you ideas on how to deconstruct your own obstacles and look for solutions that you might not have seen otherwise.

When you write Gothic stories you are forced to step out of your comfort zone in order to see the world you are creating from a different angle. To recreate something new, you have to turn stories you know around and give voice to the other, the outcast. Imagine that someone decided to rewrite Wuthering Heights from Heathcliff’s point of view. That would be a deconstruction. A good example of deconstruction in fairy tales is for example The Bloody Chamber by Angela Carter (1979).


  1. The Gothic as a great philosophy to question the world we live in

When you read Gothic literature you go down deeper in many rabbit holes. It makes you go beyond history and social class, it makes you think about the whole purpose of humanity and why we keep searching for answers, it makes you think about death and acceptance or rebellion. All those aspects that we keep pushing away because they are annoying in our immortal capitalistic mentality.

When you write Gothic stories and you create monsters with their own rules, societies and purpose they are quite likely to question humanity. As it happens in sci-fi, where you may have a bunch of aliens analysing humanity, in the creation of characters in Gothic literature, many philosophical approaches will raise, giving way to conflicts and the search for resolution.


  1. The Gothic as a promoter of culture, history and folklore

When you read Gothic literature you inevitably learn about other cultures, their beliefs, lifestyles and their perception of their own monsters. A good example of this is the role of the ghost in different cultures of the world. The vengeful ghost tends to be exorcised and eliminated in European or Western cultures, whereas in some Eastern cultures we can find a vengeful ghost that will end up killing you instead but it will never disappear. Worldwide cultures base their ghosts on their folklore which at the same time tells us about their language, history and life’s philosophy.  

When you write Gothic stories you are forced to investigate carefully the treatment of certain figures, monsters and elements so that you can be accurate in your narrations.  It can also make you create your own mythological world of monsters and fantastic beings in a coherent system, but in order to do this you will have to learn about other references or even use them to deconstruct what is well known. All this will also force your reader to want to know more and also investigate.  The choice is on the table.


  1. Gothic is a great cognitive tool that stimulates your critical thinking.

When you read Gothic literature you will engage with characters you are attracted to. They will put you in extreme situations and by doing so you will feel closer to the text. This can happen because of empathy or because of the discomfort they create. In either case many areas of your brain will activate by mentally reproducing a real situation in need of solutions. You will constantly be asking what, why, when, where, how and who and that is what critical thinking is all about.

When you write Gothic stories you are moving your Brocca’s area of the brain or the Hippocampus. I also have to mention that a novice’s brain functions differently than the expert writer’s brain, as some studies have shown. When writing we activate our parieto-temporal regions associated with language processing, the temporal lobe involved in language and comprehension of sentences and our pre-lexical and auditory processing of any language, just to mention the obvious ones. However, we shouldn’t neglect the areas involved in typing or hand-writing, or all the psychological triggers we have to put in motion when creating our characters. Aspects as empathy, pain, fear or tension are crucial to create believable characters. Also, well-designed and structured stories are in need of the six critical thinking questions. Without the what, why, when, where, how and who, your novel or short story will have inconsistencies.


In conclusion, there’s a lot to understand about the functioning of the Gothic before we can even attempt to define it. We cannot simplify it before we understand all the core machinery that the Gothic entails and how many other genres it reaches. Even in non-fiction the characters may be touched by their beliefs about the unknown.

I would like to finish by asking you to consider all these aspects and to let me know your thoughts in the comments section.


Al buscar las definiciones más precisas sobre la literatura gótica, tengo los mismos problemas que tuvo David Stevens en 2000 cuando escribió su mini guía The Gothic Tradition publicada por Cambridge. Muchas son las páginas webs que hablan del gótico y sus múltiples variantes, pero pocas de ellas han satisfecho alguna vez mi curiosidad desde un punto de vista holístico, es decir, hablando desde sus orígenes hasta nuestros días de forma inclusiva. Personalmente no puedo concebir esta maravillosa tendencia, forma de pensar o incluso estilo de vida sin conocer su arquitectura, música, estética, filmografía, ciencia, filosofía, arte, historia, folclore, cultura y sobre todo literatura, siendo esta última la que tiene la capacidad de incluirlos a todos.

¿Qué es la Literatura Gótica? Habiendo visto su alcance en nuestras vidas incluso sin que nos demos cuenta, lo siguiente que nos viene a la mente es cómo nos influye, a qué niveles y qué podemos aprender de ella independientemente de si estamos estudiando, trabajando o incluso en a nivel personal. Los beneficios que obtenemos de la literatura gótica son innumerables. El gótico no solo nos saca de nuestra zona de confort mientras nos entretenemos. Como la fantasía o la ficción, dispara nuestra creatividad, potencia nuestros niveles de empatía y, desde un punto de vista cognitivo, contribuye a crear nuevas vías neurológicas.

No es de extrañar, entonces, que encontrar una definición precisa del gótico sea una búsqueda en sí misma. Algunas definiciones se concentran en su “narrativa melodramática oscura, exótica y pintoresca ambientada en escenarios que crean misterio, miedo o pavor en el lector”, otras enfatizan el factor romántico. Algunos lo consideran un género, aunque investigaciones más recientes señalan que el gótico es en realidad más que eso, porque considerarla un género “realmente limitaría su alcance y efectos” (ver la obra Spanish Gothic de Xavier Aldana Reyes (2017)). Además, el gótico tiene esta característica que contiene otros géneros como el horror o el terror. De una manera poética, el gótico hace honor a su propio nombre por ser tan difícil de precisar. Puede significar muchas cosas diferentes, dependiendo de dónde nos encontremos y de nuestras propias creencias personales y conocimiento del mundo. Aunque mi punto de vista es principalmente literario, verás que muchas de las características literarias se pueden aplicar a otros campos.

Para mí, la literatura gótica es el alter ego reprimido, travieso y oscuro del movimiento romántico nacido en Inglaterra a finales del siglo XVIII. Una de sus principales características es su constante juego de dualidades y contrastes binomiales. Este aspecto te ayudará a comprender obras como El extraño caso del Dr. Jekyll y Mr. Hyde de Robert Louis Stevenson (1886) o El cuadro de Dorian Gray de Oscar Wilde (1890). Sin embargo, no voy a hablar sobre la extensa simbología en esta entrada. Me voy a centrar en seis puntos que, para mí, describen mejor de qué se trata la literatura gótica y cómo estos puntos pueden ayudarte en tu propia búsqueda personal:


  1. El gótico como el lugar donde podemos liberar a los monstruos de nuestra mente.

Cuando lees literatura gótica aprendes otros puntos de vista mientras te identificas con los personajes. Esta identificación te ayuda a desarrollar tu empatía, que es crucial para estar abierto a nuevos aprendizajes y soluciones alternativas para resolver tus propios problemas. Por ejemplo, si somos adolescentes enfrentándonos a cambios y a la aceptación grupal, podríamos encontrar consuelo leyendo historias sobre vampiros en el instituto.

Cuando escribes historias góticas, probablemente querrás crear tus propios monstruos, que se convertirán, en muchos casos, en los recipientes de tus propios miedos. Los moldearás con lo que no es moral o socialmente aceptable, obligándote a investigar diferentes comportamientos y perfiles psicológicos. Una forma de explorar estos pensamientos psicológicos más oscuros y sin filtros de tus personajes es precisamente a través del formato de diario tan típico de la literatura gótica.


  1. El gótico como herramienta de crítica social

Cuando lees literatura gótica, aprendes sobre las injusticias del sistema pasado y presente, la sexualidad y el género, el papel de hombres y mujeres, el acceso a la educación, la clase social, las limitaciones sociales, la censura, el racismo, el miedo lo extranjero y a lo desconocido, entre otros muchos aspectos que hacen que nuestras sociedades sean lo que son y que pueden variar de una cultura a otra. Conocer las vidas y los sufrimientos de otras personas te hace caminar en los zapatos de otros y ver el mundo desde los ojos del otro, el marginado. Esto te enriquece como persona y te ayuda a ser más empático con los demás ya que quieres entender sus problemas, lo que al mismo tiempo te hace buscar soluciones. Recuerda que la búsqueda de soluciones es una de las habilidades que más se requieren en muchos trabajos.

Cuando escribes historias góticas, te ves obligado a identificar todas las áreas anteriores donde los individuos están reprimidos y a explotarlos en profundidad. De esta manera desarrollarás personajes completos que tengan sentido en su momento histórico, su trasfondo social, sus aprendizajes, sus experiencias y sus propios sentimientos. El gótico también es una gran oportunidad para denunciar todos los agravios llevados a cabo en la historia y a utilizar esas historias como ejemplos para convertirnos en mejores miembros de la sociedad. La creación de sociedades afectadas por experimentos científicos fallidos, por ejemplo, puede hacernos pensar en cómo los monstruos que creamos pueden llegar a destruir sociedades enteras.


  1. El gótico como mejor formato para deconstruir todo lo fijado o preestablecido

Cuando lees literatura gótica te cuestionas el mundo que te rodea y esto te hace buscar alternativas y soluciones a problemas, tanto si te sientes reprimido en el trabajo o en tu entorno social. Aprender formas de deconstruir las reglas sociales para crear nuevos caminos para abordar tus situaciones diarias es una excelente manera de desarrollar nuevas estrategias. Leer sobre algo que te haga darle una vuelta a las cosas es un gran ejercicio para crear nuevos caminos en tu cerebro y tener innumerables recursos creativos. La lectura de historias deconstruidas te dará ideas sobre cómo deconstruir tus propios obstáculos y buscar soluciones que de otra manera no habrías visto.

Cuando escribes historias góticas te ves obligado a salir de tu zona de confort para ver el mundo que estás creando desde un ángulo diferente. Para recrear algo nuevo, tienes que darles un giro a las historias que conoces y darle voz al otro, al marginado. Imagínate si a alguien se le ocurriera reescribir Cumbres Borrascosas desde el punto de vista de Heathcliff. Eso sería una deconstrucción. Un buen ejemplo de deconstrucción en los cuentos de hadas es, por ejemplo, La cámara sangrienta de Angela Carter (1979).


  1. El gótico como gran filosofía para cuestionar el mundo en que vivimos

Cuando lees literatura gótica, te adentras en muchas madrigueras. Te hace ir más allá de la historia y la clase social, te hace pensar en todo el propósito de la humanidad y por qué seguimos buscando respuestas, te hace pensar en la muerte y la aceptación o la rebelión. Todos esos aspectos que seguimos rechazando porque son molestos en nuestra mentalidad inmortal capitalista.

Cuando escribes historias góticas y creas monstruos con sus propias reglas, sociedades y propósitos, es muy probable que cuestionen a la humanidad. Como ocurre en la ciencia ficción, donde es posible que haya un grupo de extraterrestres analizando la humanidad, en la creación de personajes de la literatura gótica se plantearán muchos enfoques filosóficos, dando paso a conflictos y la búsqueda de resolución.


  1. El gótico como promotor de la cultura, la historia y el folclore

Cuando lees literatura gótica, inevitablemente aprendes sobre otras culturas, sus creencias, estilos de vida y la percepción de sus propios monstruos. Un buen ejemplo de esto es el papel del fantasma en diferentes culturas del mundo. El fantasma vengativo tiende a ser exorcizado y eliminado en las culturas europeas u occidentales, mientras que en algunas culturas orientales podemos encontrarnos con un fantasma vengativo que terminará matándote pero nunca desaparecerá. Las culturas de todo el mundo basan sus fantasmas en su folclore, que al mismo tiempo nos habla de su idioma, historia y filosofía de vida.

Cuando escribes historias góticas te ves obligado a investigar detenidamente el tratamiento de determinadas figuras, monstruos y elementos para que puedas ser preciso en tus narraciones. También puede hacerte crear tu propio mundo mitológico de monstruos y seres fantásticos en un sistema coherente, pero para ello tendrás que conocer otras referencias o incluso utilizarlas para deconstruir lo conocido. Todo esto también obligará a tu lector a querer saber más y también a investigar. La elección está sobre la mesa.


  1. Gothic es una gran herramienta cognitiva que estimula su pensamiento crítico.

Cuando leas literatura gótica te sentirás involucrado con los personajes que te atraen. Te pondrán en situaciones extremas y al hacerlo te sentirás más cerca del texto. Esto puede suceder por empatía o por la incomodidad que generan. En cualquier caso, muchas áreas de tu cerebro se activarán reproduciendo mentalmente una situación real que necesita soluciones. Te preguntarás constantemente qué, por qué, cuándo, dónde, cómo y quién, precisamente todo lo que se trata en el pensamiento crítico.

Cuando escribes historias góticas, estás moviendo el área del cerebro de Brocca o el hipocampo. También debo mencionar que el cerebro de un escritor novel funciona de manera diferente al cerebro del escritor experimentado, tal y como demuestran algunos estudios. Al escribir activamos nuestras regiones parieto-temporales asociadas con el procesamiento del lenguaje, el lóbulo temporal involucrado en el lenguaje y la comprensión de oraciones y nuestro procesamiento pre-léxico y auditivo de cualquier idioma, tan solo por nombrar los más obvios. Sin embargo, no debemos descuidar las áreas involucradas en la mecanografía o la escritura a mano, o todos los desencadenantes psicológicos que tenemos que poner en acción al crear nuestros personajes. Aspectos como la empatía, el dolor, el miedo o la tensión son cruciales para crear personajes creíbles. Además, las historias bien diseñadas y estructuradas necesitan las seis preguntas de pensamiento crítico. Sin el qué, por qué, cuándo, dónde, cómo y quién, tu novela o cuento tendrá inconsistencias.


En conclusión, hay mucho que entender sobre el funcionamiento del gótico antes de que podamos siquiera intentar definirlo. No podemos simplificarlo antes de entender toda la maquinaria central que implica el gótico y cuántos otros géneros alcanza. Incluso en la no ficción, los personajes pueden verse afectados por sus creencias sobre lo desconocido.

Me gustaría terminar pidiéndole que consideres todos estos aspectos y que me hagas saber lo que piensas en los comentarios.

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