Down The Rabbit Hole
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Interview with author Lex H Jones and illustrator Liam 'Pais' Hill

author interview Jul 22, 2021

When you’ve had a physical language school for ten years you have almost done everything that could be done to get your students where they need to be. Bringing natural situations to the class is not always easy, precisely because, despite all the efforts made and what some companies may pretend to sell, a classroom is not the most natural environment for a language to be developed from a spoken point of view because most conversations are forced. However, as a mentor you always try different things in order to knock down the wall between the student and the language. One of those walls always includes finding yourself talking to native speakers in the street, during your holidays or at work. By bringing living authors and their books to the classes, I thought that I could make that transition easier, so this is how the project “Talking to the author” was born.

In the latest entry of my “Talking to the author” series, I want to talk to you about the wonderful book The Old One and the Sea, written by Lex H Jones, illustrated by Liam ‘Pais’ Hill and published by the Sinister Horror Company Kids. I will tell you why I chose this book and what we all learned from the interviews. So let’s start with the most important reasons why I chose to use this book in this year’s reading in one of my classes for kids:

  • It’s a book from the Sinister Horror Company, a small press that looks after the smallest detail and is well-known for its professionalism and human approach, which is why I have made it my own personal quest to read all the authors published there.
  • I didn’t want to use a book by a famous writer, because we would have never had the chance of talking to him/her.
  • There are many good books written by lesser known modern authors that deserve some credit.
  • The story is very well written, very well thought out and without no loose ends.
  • From a linguistic point of view, this book is great for kids who are learning a second language because it’s rich in adjectives that define mood, weather, feelings and fears, all of which fall in the land of the Gothic. It is also great if you are working your modal verbs and your past tense, therefore it’s a good excuse to revise the list of irregular verbs in context.
  • Kids tend to like stories with drawings and this book contains twelve very well balanced illustrations, one per chapter.
  • From a Critical Thinking point of view, this book deals with loss naturally and beautifully, going deep to the dark corners of what it means to lose a parent, which is always a delicate topic to introduce to kids. In this particular case this was a very important aspect for me because one of the kids in the group had suddenly lost his dad last September and I wanted to help him cope with his loss through literature and without him noticing.
  • It deals with “Otherness” in a way that talks to kids’ empathy for “Oolu” and its relationship with Howard.
  • It’s a great introduction to H.P. Lovecraft.
  • Adults can also read it and deeply connect with the characters.

But after the great idea, the practice is always what determines if the idea was as good as one initially thought. I have to say that I was very impressed with the kids’ selection of endless questions that carried on well over class time.

This wouldn’t have been possible if Lex hadn’t been so approachable and hadn’t interacted so well with the kids. He made them know he was aware of their possible difficulties understanding him due to his accent and he answered all their questions with examples and extra explanations when necessary. The connection between them was instantaneous. One of the questions was “What would you tell your younger self?” to which he replied, and I summarise his words“, “not to be afraid about writing”. 

From an inspiring point of view and as final thought, that was for me one of the best parts of the session. But probably the most memorable one for the kids, I have to say, was when Lex showed them the cuddly toy versions of Howard and Oolu made by Laura Mauro, also a writer. For those who follow me on Twitter you would have seen a picture of the moment Lex showed us the toys and our nicely surprised faces. It’s actually pretty hilarious.

When the session finished I was well happy with the results and really proud of the work the kids had done in class. For them this was the first time they had met and talked to a real author, and for me it was an honour to have had the chance to, yet again, have an author talking to one of my groups. For the author, it’s always a great opportunity to talk to his/her audience directly and see how far the work that once started as an idea in his/her head can actually manage to even make it overseas. I’m sure this memory will stay with all of us for a long time.

But the story of “The Old One and the Sea” doesn’t finish here. Lex had tried to invite Liam, the book’s illustrator to that initial session too, but it had not been possible. So since we had planned a more adult like interview to post on my YouTube channel, I contacted Liam and we found a time for the three of us to meet. And what a great experience that was!

As we pointed out in our meeting, and later on off the record, when we have a book in front of us we don’t always think about all the other professionals involved in its production and the illustrator is one of them. It’s almost like if we took for granted they should be there.

It was great to learn all about the choice of colours for the cover, the challenges they both faced in different parts of the writing and drawing process, but at the same time I learnt how great and easy it can be to work with people who are on the same wave length as you. The dynamics between them brought many funny moments which made me feel really relaxed. I loved that the questions flew across to each other as well, which turned the whole experience into more of a meeting with friends than a recorded interview. Not bad considering that it was the first time I met Liam.

Different to the session with the kids, I came out of this interview with an unexpected thought. Lex had previously pointed at the fact that he wasn’t too worried about what was trendy when writing his books. When I brought that comment back in this later session I was thinking he would elaborate his answer on the lines of creating what you want while making a living from the art of writing. However, both Lex and Liam argued that when trying to monetise your passion, your creativity diminishes and the artist can start suffering all the negative consequences of economic pressure and deadlines, and the whole process stops being fun. I have to admit that I had never considered the writing business that way before, probably due to my own quest to make Fiction writing more accessible to younger generations, normalise it and make it part of the curriculum and the job market.

There are no words to thank, once again, Lex H Jones and Liam ‘Pais’ Hill for a wonderful interview. As with every other guest I’m really glad for every comment, every approach and constructive opinion. I always come out having learnt something new. Certainly they activated my critical thinking, we got to talk about linguistics and we did it through the Fiction context.

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Cuando has tenido una escuela de idiomas física durante diez años, has hecho ya lo imposible para llevar a tus alumnos a donde deben llegar. Propiciar situaciones naturales en el aula no es siempre fácil, precisamente porque, a pesar de todos los esfuerzos realizados y de lo que algunas empresas pretendan vender, un aula no es el entorno más natural para que se desarrolle una lengua desde el punto de vista oral porque la mayoría de las conversaciones son forzadas. Sin embargo, como mentora, siempre intentas cosas diferentes para derribar el muro entre el/la alumno/a y el idioma. Uno de esos muros siempre incluye acabar hablando con parlantes nativos en la calle, durante tus vacaciones o en el trabajo. Por eso, traer autores vivos y sus libros a las clases, pensé podría facilitar esa transición y así es como nació el proyecto “Hablando con el autor”.

En la última entrada de mi serie "Hablando con el autor", quiero hablarte sobre el maravilloso libro " The Old One and the Sea ", escrito por Lex H Jones, ilustrado por Liam 'Pais' Hill y publicado por “Sinister Horror Company Kids”. Os voy a contar por qué elegí este libro y lo que todos aprendimos en las entrevistas. Así que voy a comenzar con las razones más importantes por las que elegí utilizar este libro como lectura para este año en una de mis clases para niños:

  • Es un libro de Sinister Horror Company, una pequeña editorial que cuida el más mínimo detalle y es conocida por su profesionalidad y enfoque humano, por eso he convertido en mi cruzada personal la lectura de todos los autores allí publicados.
  • No quería utilizar un libro de un escritor famoso, porque nunca hubiéramos tenido la oportunidad de hablar con él /ella.
  • Hay muchos buenos libros escritos por autores modernos menos conocidos que merecen reconocimiento.
  • La historia está muy bien escrita, muy bien pensada y sin cabos sueltos.
  • Desde un punto de vista lingüístico, este libro es ideal para los niños/as que están aprendiendo una segunda lengua porque es rico en adjetivos que definen el estado de ánimo, el clima, los sentimientos y los miedos, todos los cuales caen en el terreno de lo gótico. También es genial si estás trabajando tus verbos modales y el tiempo pasado, por lo tanto, es una buena excusa para revisar la lista de verbos irregulares de forma contextualizada.
  • A los niños les suelen gustar las historias con dibujos y este libro contiene doce ilustraciones muy bien equilibradas, una por capítulo.
  • Desde el punto de vista del pensamiento crítico, este libro trata la pérdida de forma natural y hermosa, profundizando en los rincones oscuros de lo que significa perder a un padre/madre, un tema siempre delicado para presentar a los niños. En este caso en particular, éste ha sido un aspecto muy importante para mí porque uno de los niños del grupo había perdido repentinamente a su padre el pasado septiembre pasado y quería ayudarle a sobrellevar su pérdida a través de la literatura y sin que él se diera cuenta.
  • Trata de la "otredad" al trabajar la empatía que puedan sentir los niños por "Oolu" y su relación con Howard.
  • Es una gran introducción a H.P. Lovecraft.
  • Los adultos también pueden leerlo y conectar profundamente con los personajes.

Pero después de la gran idea, la práctica es siempre lo que determina si la idea era tan buena como se creía inicialmente. Debo decir que en la entrevista, quedé muy impresionada con la selección de preguntas interminables de los niños que se prolongaron más allá del tiempo de clase.

Esto no habría sido posible si Lex no hubiera sido tan cercano y no hubiera interactuado tan bien con los niños. Les hizo saber que era consciente de sus posibles dificultades para entenderle debido a su acento y respondió a todas sus preguntas con ejemplos y explicaciones adicionales cuando el momento requirió. La conexión entre ellos fue instantánea. Una de las preguntas fue: "¿Qué le dirías a tu yo más joven?", a la que Lex respondió, y resumo sus palabras: “no tengas miedo de escribir”.

Desde un punto de vista inspirador y como análisis final, esa fue para mí una de las mejores partes de la sesión. Pero probablemente el momento más memorable para los niños, debo decir, fue cuando Lex les mostró las versiones de peluche de Howard y Oolu hechas por Laura Mauro, también escritora. Si eres de los que me sigue en Twitter, habrás visto una foto del momento en que Lex nos mostró los juguetes y nuestras caras de sorpresa. De hecho, es bastante divertida.

Cuando terminó la sesión, estuve muy contenta con los resultados y muy orgullosa del trabajo que los niños habían hecho en clase. Para ellos era la primera vez que se encontraban y hablaban con un autor real, y para mí fue un honor haber tenido la oportunidad, una vez más, de que un escritor hablara con uno de mis grupos. Para el autor, siempre es una gran oportunidad poder hablar directamente con su audiencia y ver hasta qué punto el trabajo que una vez comenzó como una idea en su cabeza puede llegar a tener éxito en el extranjero. Estoy segura de que este recuerdo permanecerá en todos nosotros durante mucho tiempo.

Pero la historia de " The Old One and the Sea " no termina aquí. Lex había intentado invitar a Liam, el ilustrador del libro, a esa sesión inicial también, pero no había sido posible. Así pues, y dado que habíamos planeado una entrevista más adulta para publicar en mi canal de YouTube, contacté con Liam y encontramos un momento en que los tres nos pudiéramos reunir. ¡Y qué gran experiencia fue!

Como señalamos en nuestro encuentro, y luego extraoficialmente, cuando tenemos un libro frente a nosotros no siempre pensamos en el resto de profesionales que intervienen en su producción, y el ilustrador es uno de ellos. Es casi como si diéramos por sentado que deberían estar allí.

Fue genial aprender todo sobre la elección de los colores para la portada, los desafíos a los que ambos se enfrentaron durante las diferentes partes del proceso de escritura y dibujo, pero al mismo tiempo aprendí lo maravilloso y fácil que puede llegar a ser trabajar con personas que están en la misma onda que tú. La dinámica entre ellos trajo muchos momentos divertidos que me hicieron sentir realmente relajada. Me encantó que las preguntas también se cruzaran entre sí y del uno al otro, lo que convirtió toda la experiencia más bien en una reunión con amigos que una entrevista grabada. No está mal considerando que era la primera vez que conocía a Liam.

A diferencia de la sesión con los niños, salí de esta entrevista con un pensamiento inesperado. Lex había señalado anteriormente el hecho de que, por lo general, no le preocupa demasiado qué es lo que está de moda cuando escribe sus libros. Cuando volví a sacar esta idea en esta sesión posterior, pensé que él elaboraría su respuesta alrededor de la idea de crear lo que quieres mientras te ganas la vida con el arte de escribir. Sin embargo, tanto Lex como Liam argumentaron que cuando intentas monetizar tu pasión, tu creatividad disminuye y el artista puede comenzar a sufrir todas las consecuencias negativas de la presión económica y los plazos de entrega, y todo el proceso deja de ser divertido. Debo admitir que nunca antes había considerado el negocio de la escritura de esa manera, probablemente debido a mi propia búsqueda para hacer que la escritura de ficción sea más accesible para las generaciones más jóvenes, normalizarla y hacerla parte del currículo y del mercado laboral.

No hay palabras para agradecer, una vez más, a Lex H Jones y Liam ‘Pais’ Hill por esta maravillosa entrevista. Al igual que con todos los demás invitados, estoy muy agradecida por cada comentario, cada enfoque y cada opinión constructiva. Siempre salgo habiendo aprendido algo nuevo. Ciertamente activaron mi pensamiento crítico, llegamos a hablar de lingüística y lo hicimos a través del contexto de la ficción.

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