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Supernatural saving the world

Supernatural: what is all the fuss about? / Supernatural: ¿a qué viene tanto ruido?

tv series and programmes Jan 28, 2021

Supernatural: what is all the fuss about?

One of the things I have to highlight from the chat with my sister about Supernatural is that we both agree it’s probably one of the best wrapped-up horror series of all time. Despite what some haters might say, everything happens for a reason and the story line is coherent throughout the 15 seasons.

But what is really all the fuss about? What are the elements that make the series addictive to the point that people see the characters as friends and even as members of their own family?

To answer those questions I think we need to look at three key elements that intertwine brilliantly in the series and that, together with the humanity brought by the actors/actresses on stage, make it really something else. I am talking about the elements of family, monsters and saving the world.

The first element I want to talk about is the family and how this is dealt with in the series. When talking about family we can’t avoid talking about saving people, hunting things, the family business. If you are old enough to remember the American series Dallas which started in April 1978 and finished in 1991 (followed a 30th anniversary return in 2008 and a new series between June 2012 and October 2014), the first thing that you will probably wonder about is how they could create expectation for so long.  To answer this all we have to do is think of the story line and this huge plot based on the family business. Once the audience was presented with a wealthy family that wasn’t as happy as we would have imagined, curiosity is served. Although the initial core theme was based on a role model family, their daily problems developed into hatred, envy, power and corruption towards the 80s which at that time seemed to entertain and give comfort to people’s daily conflicts.

We could argue that this is what Supernatural does in a similar way in its own context. We have a normal happy family that one day faces tragedy and goes from being an ideal family to become a broken home from the very first few minutes of the opening scene. The audience goes from the comfort of the perfect idyllic family to a mono parental one with two young children. This format is precisely what engages the audience straight away because they don’t just empathise with the new widower in bizarre circumstances, but the initial scene also triggers a morbid curiosity for knowing the “why” and the “what’s going to happen next”.

John Winchester’s hero’s journey starts here, and in his obsessive quest to take revenge on his wife and find her killer, he drags his children (Sam and Dean) with him in what will become their lives but also their curse. It’s important to bear in mind each of the members starting point and their relationship with the supernatural, because that is what will define and determine the ways they interact with each other and with others that will join them in their quest to save the world. It comes as no surprise how in the first seasons we have a constant tension between good and evil in all its forms and representations which confront the two brothers at various moments but at the same time these events help them turn into the responsible and respectful adults that we see in season 15.

However, this evolution doesn’t reach its maturity until the Winchester family in its whole are given the chance to clean the air in that sort of group therapy that we see in season 14 and that helps them find some kind of mature and adult closure. The core of it all comes down to this necessity of explaining why they do what they do in order to move on, which pretty much matches nowadays’ standards of healthy relationships. The moral behind it all: if you don’t talk about your problems to those who care about you, you will rot in hell.

The second aspect I want to address in this first entry on Supernatural is the importance of the monster. By doing so we can’t avoid walking into Gothic grounds. Up to a few years ago, the monster was this “other” that lived outside our routines and that we could observe from the comfort of our sofas. However, new studies on the mind and illnesses that invade our bodies are bringing new approaches when portraying a different type of monster, the monster within. In this uncanny scenario where what is moral and what is not complicates the hunting and the slaying, hope and salvation are on the table. We can see this clearly when “the boys” are changed as consequence for example, of Sam’s devil’s blood, Dean’s mark of Cain or the various angelic possessions that take different victims in a zombic symbiosis where the human vessel risks being deprived of its humanity forever. Although the angelic intervention needs an article all on its own, the monster, on the other hand, wasn’t always a monster. A lot of them started as human beings before they became the hunters of the living. For more information about monsters read my article Defining the Monster where you will clearly see how the blurring of boundaries creates the necessary tension for the audience to want to watch more, and how empathy is developed through human-like behaviours.

Since the lives of the living intertwine so much with the monsters we fear, it becomes difficult, over the passing of seasons, to separate one from the other to such an extent that we don’t even want certain characters to completely go. We have this sensation for example with Crowley and even with Lucifer. And this point leads us to the apocalyptic moments where everybody (monsters and humans) ally to save the world ensuring the Status Quo, where they can all continue doing their thing in harmony. But for this harmony not to turn into boring repetitive themes and clichés, we need apocalyptic events where all the characters join forces to fight an even greater evil which takes us to the third element: “Saving the world”.

We all know what happens with great responsibilities: great decisions have to be made. Decisions that many times carry a moral message where sacrifice of oneself and others start a ripple effect that haunts the characters until the end. Saving the world is something that for just two human beings who grew up without a mother, and whose father has spent almost his entire life hunting trying to take revenge on his wife’s murderer, becomes the burden that will transform the Winchester brothers season after season. The responsibilities that come from saving the world, but also each other, places them in many crossroads where sacrifice is on the table. And it is with Dean that we see this aspect more pronounced since he takes his responsibility from the very beginning, until the very end of his days. He’s the responsible older brother that has branded in his soul his father’s orders of taking care of his little brother. Dean’s obsession to follow his father’s orders, and that later splashes Sam in a similar way, evolves into the warning from other characters around them: “nothing good can come out of this obsession for saving each other”. There are many times where we see how the future of the brothers lines itself up, and that’s because all the tests will highlight their strengths and weaknesses preparing the audience for the big finale. In this obsession of saving each other, Dean is, however, the one whose life doesn’t make sense without Sam, and so he states this when he says things like “there ain’t no me if there ain’t no you”.

If you look closely, all these elements join in this circle, feeding each other in ways that make the storyline as strong as it is and engage with the audience in ways no horror series has ever done before. The characters and the stories evolve adapting themselves to the times in which they were recorded, showing us how certain approaches to sex, gender and social differences also move on, adapting themselves to new views of social constructs. Even the God as we knew him had to change and the only way to do so is to bring a new heir that represents the ideals of the society we all live in. However, all of this wouldn’t have been so effective if the actors/actresses had not bonded so deeply from the start and outside the settings. By building this genuine and strong Supernatural family outside the series, the story was blessed by the reinforcement of the genuine human touch on the inside. What we see here is the power of real passion for the job well done together with empathy in its full expression.          

There’s a lot more we could talk about from the series and this is what I will do in future articles. Supernatural is not just entertainment, it’s a lot more. It’s the place where you can go when you feel lonely, depressed and in need of ideas to cope with your own demons.


Supernatural: ¿a qué viene tanto ruido?

Una de las cosas que tengo que destacar de la conversación con mi hermana sobre Supernatural es que ambas estamos de acuerdo en que probablemente sea una de las mejores series de terror de todos los tiempos. A pesar de lo que puedan decir algunos haters, todo tiene una razón de ser y la trama es coherente a lo largo de las 15 temporadas.

Pero, ¿pero a qué viene tanto ruido? ¿Cuáles son los elementos que hacen que la serie sea adictiva hasta tal punto que la gente acabe viendo a los personajes como amigos e incluso como miembros de su propia familia?

Para responder a esas preguntas creo que debemos fijarnos en tres elementos clave que se entrelazan de forma espléndida en la serie y que, junto con la humanidad aportada por los actores / actrices en el escenario, hacen que sea realmente algo más. Estoy hablando de los elementos de la familia, los monstruos y el de salvar el mundo.

El primer elemento del que quiero hablar es la familia y cómo se trata en la serie. Cuando hablamos de familia, no podemos evitar hablar de salvar gente, cazar cosas, la empresa familiar. Si tienes edad suficiente para recordar la serie estadounidense Dallas, que comenzó en abril de 1978 y terminó en 1991 (seguida de un regreso en el 30 aniversario en 2008 y una nueva serie entre junio de 2012 y octubre de 2014), lo primero que probablemente te preguntarás es cómo pudieron crear expectativa durante tanto tiempo. Para responder a esto, tan solo tenemos que  pensar en el  hilo conductor de la historia y la enorme trama basada en el negocio familiar. Una vez se presentó a la audiencia una familia adinerada no tan feliz como hubiéramos imaginado, la curiosidad estuvo servida. Aunque el tema central inicial se basaba en una familia modelo, sus problemas diarios fueron dando paso a odio, envidias, poder y corrupción hacia los años 80, momento en el cual este tipo de temas parecían entretener y dar consuelo a los conflictos cotidianos de las personas.

Podríamos argumentar que esto es lo que Supernatural hace de manera similar en su propio contexto. Tenemos una familia feliz normal que un día se enfrenta a la tragedia y pasa de ser una familia ideal a convertirse en un hogar roto desde los primeros minutos de la escena inicial. El público pasa de la comodidad de la perfecta familia idílica a una familia monoparental con dos niños pequeños. Este formato es precisamente lo que atrae al público de inmediato porque no solo se identifica con el padre enviudado en circunstancias extrañas, sino que la escena inicial también desencadena una curiosidad morbosa por saber el "por qué" y el "qué va a pasar a continuación".

El viaje del héroe de John Winchester comienza aquí, y en su búsqueda obsesiva para vengarse de su esposa y encontrar a su asesino, arrastra a sus hijos (Sam y Dean) con él en lo que se convertirá en sus vidas, pero también en su maldición. Es importante tener en cuenta el punto de partida de cada uno de los miembros y su relación con lo sobrenatural, porque eso es lo que definirá y determinará las formas en que interactúan entre sí y con otros personajes que se unirán en su búsqueda para salvar el mundo. No es de extrañar cómo en las primeras temporadas tenemos una tensión constante entre el bien y el mal en todas sus formas y representaciones que confrontan a los dos hermanos en varios momentos pero al mismo tiempo estos hechos les ayudan a convertirse en los adultos responsables y respetuosos que vemos en la temporada 15.

Sin embargo, esta evolución no alcanza su madurez hasta que la familia Winchester en su totalidad tiene la oportunidad de aflojar tensiones en ese tipo de terapia grupal que vemos en la temporada 14 y que les ayuda a encontrar un tipo de finalización maduro y adulto. El meollo de todo se reduce a esa necesidad de explicar por qué hacen lo que hacen para seguir adelante, lo que prácticamente coincide con los estándares actuales de relaciones saludables. La moraleja detrás de todo: si no hablas de tus problemas con quienes se preocupan por ti, te pudrirás en el infierno.

El segundo aspecto que quiero abordar en esta primera entrada de Supernatural es la importancia del monstruo. Al hacerlo, no podemos evitar entrar en terrenos del gótico. Hasta hace unos años, el monstruo era ese “otro” que vivía fuera de nuestras rutinas y que podíamos observar desde la comodidad de nuestros sofás. Sin embargo, nuevos estudios sobre la mente y enfermedades que invaden nuestro cuerpo están aportando nuevos enfoques a la hora de retratar un tipo diferente de monstruo, el monstruo interior. En este extraño escenario donde lo que es moral y lo que no lo es complica la caza y la matanza, la esperanza y la salvación están sobre la mesa. Podemos ver esto claramente cuando "los chicos" cambian como consecuencia, por ejemplo, de la sangre de demonio de Sam, la marca de Caín en Dean o las diversas posesiones angelicales que toman diferentes víctimas en una simbiosis zómbica donde el portador humano corre el riesgo de ser privado de su humanidad para siempre. Aunque para hablar sobre la intervención angelical necesitaríamos un artículo aparte, del monstruo, sin embargo, hay que decir que no siempre lo fue. Muchos de ellos comenzaron como seres humanos antes de convertirse en cazadores de seres vivos. Para obtener más información sobre los monstruos, lee mi artículo Definiendo al monstruo, donde vemos claramente cómo la difuminación de los límites crea la tensión necesaria para que la audiencia quiera ver más, y cómo se desarrolla la empatía a través de comportamientos similares a los humanos.

Dado que las vidas de los vivos se entrelazan tantísimo con los monstruos a los que tememos, se vuelve difícil, con el paso de las temporadas, separar los unos de los otros hasta tal punto que ni siquiera queremos que ciertos personajes se vayan por completo. Tenemos esta sensación por ejemplo con Crowley e incluso con Lucifer. Y este punto nos lleva a los momentos apocalípticos donde todos (monstruos y humanos) se alían para salvar el mundo asegurando el status quo, donde todos puedan seguir haciendo de las suyas en armonía. Pero para que esta armonía no caiga en temas repetitivos y clichés, necesitamos hechos apocalípticos donde todos los personajes unan sus fuerzas para luchar contra un mal aún mayor que nos lleva al tercer elemento: “Salvar el mundo”.

Todos sabemos lo que pasa con las grandes responsabilidades: hay que tomar grandes decisiones. Decisiones que muchas veces llevan un mensaje moral donde el sacrificio de uno mismo y el de los demás, comienza un efecto dominó que atormenta a los personajes hasta el final. Salvar al mundo es algo que para tan solo dos seres humanos que crecieron sin una madre, y cuyo padre ha pasado casi toda su vida cazando, tratando de vengarse del asesino de su esposa, se convierte en la carga que transformará a los hermanos Winchester temporada tras temporada. Las responsabilidades que surgen como consecuencia de salvar al mundo, pero también de salvarse mutuamente, les coloca en muchas encrucijadas donde el sacrificio está servido. Y es con Dean que vemos este aspecto más acentuado ya que él asume su responsabilidad desde el principio y hasta el final de sus días. Es el hermano mayor responsable que ha marcado en su alma las órdenes de su padre de cuidar a su hermano pequeño. La obsesión de Dean por seguir las órdenes de su padre, y que luego salpica a Sam de manera similar, evoluciona convirtiéndose en la advertencia de otros personajes a su alrededor: “nada bueno puede salir de esta obsesión por salvaros mutuamente”. Son muchas las ocasiones en las que vemos cómo el futuro de los hermanos se alinea, y eso es porque todas las pruebas destacarán sus puntos fuertes y débiles preparando al público para el gran final. En esta obsesión de salvarse el uno al otro, Dean es, sin embargo, el que no le encuentra sentido a su vida sin Sam, y así lo afirma cuando dice cosas como "no hay un yo si no hay un tú".

Si miras de cerca, todos estos elementos se unen en una especie de círculo, alimentándose entre sí reforzando la historia y haciendo partícipe a la audiencia de una manera que ninguna serie de terror ha conseguido antes. Los personajes y las historias evolucionan adaptándose a las épocas en las que fueron grabadas, mostrándonos cómo también avanzan ciertas percepciones sobre el sexo, el género y las diferencias sociales, adaptándose a nuevas visiones de construcciones sociales. Incluso el Dios tal y como lo conocíamos tenía que cambiar y la única forma de hacerlo es trayendo un nuevo heredero que represente los ideales de la sociedad en la que todos vivimos. Sin embargo, todo esto no habría sido tan efectivo si los actores / actrices no se hubieran unido tan profundamente desde el principio y fuera de los escenarios. Al construir esta familia Supernatural genuina y fuerte desde fuera de la serie, la historia ha sido bendecida por el refuerzo de la aportación humana genuina desde dentro. Lo que vemos aquí es el poder de la verdadera pasión por el trabajo bien hecho junto con la empatía en su máxima expresión.

Podríamos hablar de muchos otros aspectos de la serie y esto es lo que haré en artículos futuros. Supernatural no es solo entretenimiento, es mucho más; es el lugar al que puedes ir cuando te sientes solo/a, deprimido/a y necesitas ideas para hacer frente a tus propios demonios.

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